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Una revisión de Un peligro inconmensurable: Estados Unidos en la lucha por el Atlántico, la batalla más larga de la Segunda Guerra Mundial , por Richard Snow '70CC, y Un país tan encantador que nunca perecerá: diarios de escritores japoneses en tiempos de guerra , por Donald Keene '42CC,' 49GSAS, '97HON.

Por Michael B. Shavelson |Otoño 2010

La batalla del Atlántico comenzó el 3 de septiembre de 1939, cuando el submarino alemán U-30 torpedeó al transatlántico británico SS Athenia. (Colección Hulton-Deutsch / Corbis)

TLa idea de que Estados Unidos permaneció al margen de la Segunda Guerra Mundial hasta que los japoneses atacaron la flota del Pacífico en Pearl Harbor es exacta, pero no del todo. A las pocas horas de la declaración de guerra de Gran Bretaña contra Alemania el 3 de septiembre de 1939, el comandante de un submarino, interpretando liberalmente sus órdenes de enfrentamiento, torpedeó y hundió el vapor de pasajeros británico SS Atenia al noroeste de Irlanda. Ella fue la primera víctima de la Batalla del Atlántico; entre sus 1102 pasajeros había 300 estadounidenses. Todos menos 118 sobrevivieron.

Durante los siguientes seis años, en un área de decenas de millones de millas cuadradas, el Océano Atlántico fue un campo de batalla, aunque con una acción muy diferente a las épicas batallas navales libradas en el Pacífico, donde destructores y portaaviones se golpeaban entre sí, y oleadas de cazas. aviones atacados desde el horizonte. Más bien, hasta 1943, el Atlántico estaba controlado casi a voluntad por submarinos alemanes que atacaban a los buques mercantes norteamericanos que navegaban a lo largo de la costa este de los Estados Unidos y luego desde los puertos estadounidenses a Inglaterra y la Unión Soviética. El 70CC de Richard Snow cuenta la historia en gran parte olvidada en Un peligro inconmensurable: Estados Unidos en la lucha por el Atlántico, la batalla más larga de la Segunda Guerra Mundial . El título no alude a la inmensidad del océano, sino a la percepción de Churchill de la gravedad del estrangulamiento de las islas británicas por parte del submarino. Sin material, combustible, alimentos y equipo de América, Inglaterra no podría resistir a Alemania.

Al final de la guerra, se habían perdido 3500 buques mercantes que transportaban 14,5 millones de toneladas de carga. La batalla, escribe Snow, mató a casi 80.000 personas: las ahogó, las aplastó, las quemó, las congeló, las mató de hambre en botes salvavidas.

En los primeros años de la guerra, los submarinos capturaban barcos mercantes con la facilidad casual de un granjero que dispara botellas desde una cerca. Los cargueros eran lentos, fáciles de detectar y mal defendidos. Los marineros alemanes llamaron a esto el momento feliz - el tiempo feliz.

En diciembre de 1941, el almirante Karl Dönitz, jefe de la flota de submarinos alemana, envió los cinco submarinos que tenía disponibles hacia los EE. UU. En la Operación Paukenschlag. U-123, haciendo una pausa para destruir el mercante británico que se dirigía de Panamá a Halifax Cíclope , pasó la luz de Montauk Point el 14 de enero de 1942. Corriendo en la superficie, escribe Snow, el capitán del submarino Reinhard Hardegan y su tripulación vieron pasar los faros de los automóviles y las brillantes geometrías de las farolas detrás de ellos ... esta eflorescencia engreída saber que estaban en guerra?

El submarino se dirigió al puerto de Nueva York; la tripulación miró boquiabierta el horizonte y luego vio la noria en Coney Island. Después de su recorrido turístico, Hardegan se encontró con un petrolero británico gordo con 80 mil barriles de petróleo. Disparó dos torpedos y lo partió en tres pedazos. El capitán y 35 tripulantes murieron quemados. Al ver el incendio, los residentes de Long Island reaccionaron de la única forma que pudieron, llamando a la policía.

Los submarinos atacaban a lo largo de la costa una y otra vez, mientras los barcos se destacaban contra las ciudades costeras brillantemente iluminadas. Aquellas luces de la ciudad que asombraron y fascinaron a Hardegan y [Peter-Erich] Cremer en sus primeros viajes por Estados Unidos seguían encendidas. En el desordenado proceso de una democracia que va a la guerra, resultó que nadie tenía autoridad para hacer que el alcalde de Atlantic City oscureciera su pueblo. El almirante Andrews suplicó a los municipios que instituyeran apagones y se le dijo, en efecto, que había grandes posibilidades. Los padres del pueblo de Miami declararon indignados que desanimaría a los turistas y sería malo para los negocios. Nunca se explicó por qué una marquesina a oscuras en el Frolic Club o el Chez Paree desanimaba a los vacacionistas más que los paseos matutinos junto a los cadáveres empapados de aceite en las playas.

La evocación de Snow de la vida de los submarinos es fuerte y vívida. Describe la complejidad del buque (y de su miniatura, el torpedo) y su falta de hospitalidad para sus tripulaciones: Todo goteaba, todo apestaba. La ropa siempre estaba húmeda y pronto se ensuciaba. Los submarinos mecánicamente exigentes, escribe Snow, de aspecto tan eficiente como las balas y con el mismo aura de letal inercia, eran en realidad tan inquietos como un cargamento de pumas vivos, y la tripulación tuvo que empezar a atender sus incesantes demandas en solo unas horas. después de que el barco zarpó.

El éxito inmediato de la ofensiva submarina no fue sorprendente, dada la disciplina y profesionalismo de las tripulaciones y la vulnerabilidad de sus objetivos. Los estadounidenses, en particular, tardaron años en descubrir cómo proteger a los lentos convoyes mercantes contra los ataques de las manadas de lobos submarinos. Entonces, por ejemplo, una cosa fue tener la idea de escoltas de destructores; otra era construirlos.

La marea cambió después de que los astilleros estadounidenses comenzaran a botar barcos Liberty más rápido de lo que podían hundirse (más de 2700 de estos barcos de carga baratos y sin lujos se construyeron durante la guerra), después de que se diseñaron y asignaron pequeñas escoltas de destructores para proteger a los buques mercantes, después de los británicos habían descifrado el ultrasecreto código Enigma de Alemania y, después, el sonar y el radar entraron en juego para los aliados. (El físico de Columbia II Rabi '27GSAS, que trabajaba en el proyecto de radar en el Laboratorio de Radiación del MIT, estaba tan dedicado a hacer todo lo posible para detener a Hitler, escribe Snow, que confrontaba cada nueva idea con la pregunta: ¿A cuántos alemanes matará? ?) Esas herramientas ponen a los submarinos a la defensiva y luego a la fuga.

La Segunda Guerra Mundial nos da muchos ejemplos de cómo Estados Unidos aprendió lecciones terribles en la batalla y luego trajo esa experiencia, y el peso de la producción industrial estadounidense, a sus enemigos en encuentros futuros. Esto fue así con la Batalla del Atlántico y Snow, que editó Herencia americana revista desde 1990 hasta que se cerró hace tres años, nos muestra lo lento que fue el país no solo para aprender esas lecciones, sino incluso para reconocer que estaba en guerra. Sin embargo, incluso con la reconquista del océano por parte de los aliados, la batalla duró hasta la primavera de 1945, cuando la clase más nueva y más letal de submarinos partió de Kiel. El 24 de abril U-546 torpedeó el destructor USS Frederick C. Davis , que fue demasiado lento en el sorteo. Ese mismo día, el submarino fue pulverizado hasta someterlo por un grupo de Davis Barcos gemelos.

Este libro importante y agradable suscita dos objeciones. Snow intercala la gran historia de la batalla del Atlántico que duró toda la guerra con vívidos retratos de jugadores principales, como el almirante Dönitz, y jugadores de apoyo, incluido el padre de Snow, el teniente Richard B. Snow '31GSAPP, que sirvió a bordo del destructor USS Neunzer ( y después de la guerra diseñó la biblioteca Barnard). Todo el material es interesante, pero las historias se mueven en diferentes direcciones, por lo que a veces se pierde el alcance de la narración.

La otra queja es que las dramáticas descripciones de Snow son tan buenas que la ausencia de notas al final del libro hace que uno se pregunte dónde aprendió este detalle de la operación de los submarinos o dónde captó esa viñeta esencial de la escena del hundimiento. Stephen Hopkins . Ninguno de estos puntos impide que su historia sea una excelente descripción de la Batalla del Atlántico.

Donald Keene Un país tan encantador que nunca perecerá: diarios de escritores japoneses en tiempos de guerra es tan micro como macro es el libro de Snow. Keene ’42CC,’ 49GSAS, ’97HON es profesor Shincho de literatura japonesa y profesor universitario emérito y se desempeñó como traductor de la Marina durante la Segunda Guerra Mundial. Su trabajo consistía en leer documentos japoneses capturados, incluidos los diarios de soldados y marineros. En este pequeño libro intrigante, explora los diarios no de hombres alistados, sino de figuras literarias japonesas, a varios de los cuales conoció después de la guerra.

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Algunos de estos escritores eran admiradores de la cultura occidental y estaban angustiados, aunque sólo fuera en el secreto de sus diarios, por el estallido de lo que sabían que era una guerra imposible de ganar. Otros se unieron al emperador. Un lector estadounidense del siglo XXI, con una visión retrospectiva posterior a Hiroshima y sentimientos cálidos hacia Japón, puede sorprenderse por la belicosidad de este último. El poeta Saito Ryu escribió en diciembre de 1941: Ha llegado el momento de masacrar a América e Inglaterra. / ¡Ah, qué refrescante! / Las nubes en los cuatro cielos / Se han despejado simultáneamente.

Si algo es refrescante son las entradas del diario de la ocupación estadounidense como esta de Takami Jun: las calles de Tokio están repletas de militares estadounidenses. . . . Pero no importa a dónde haya ido, nunca he visto a un soldado estadounidense golpear a un japonés o comportarse con un aire de superioridad o de manera amenazante.

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