Principal Otro ¿Puede la IA derrotar a la temida mosca tsetsé?

¿Puede la IA derrotar a la temida mosca tsetsé?

Tecnología científica Por David J. Craig |Invierno 2018-19

Geoffrey M. Attardo, PhD

Puede parecer una mosca común, pero la mosca tsetsé africana es uno de los insectos más peligrosos del mundo. Única transmisora ​​de la enfermedad infecciosa conocida como enfermedad del sueño, que anualmente mata a miles de personas y millones de cabezas de ganado en el África subsahariana, la mosca tsetsé ha convertido en inhabitables grandes extensiones de tierra del continente.

En los últimos años, el gobierno senegalés, en asociación con agencias de ayuda internacionales, ha encontrado una manera ingeniosa de combatir la plaga mortal criando moscas en cautiverio, esterilizando a los machos con descargas de radiación y luego liberándolos en la naturaleza. Esto ha interrumpido los patrones de apareamiento de las moscas tsetsé y ha provocado el colapso de muchas colonias. La estrategia, si bien es efectiva, requiere mucho tiempo y es costosa, ya que requiere muchos trabajadores de laboratorio de dedos ágiles para clasificar cuidadosamente las moscas macho y hembra a mano.

El 17PH de Zelda Moran, investigador asociado del Instituto de la Tierra de Columbia, cree que ha encontrado una manera de agilizar este proceso. Su innovación proviene de un descubrimiento que hizo en 2015 mientras trabajaba en Viena para el Agencia Internacional de Energía Atómica (OIEA), que supervisa a los científicos internacionales que trabajan en el proyecto senegalés. En un esfuerzo por estudiar las primeras etapas del desarrollo físico de la mosca tsetsé, Moran inventó una técnica de imágenes en el infrarrojo cercano que permitió a los científicos observar el interior de su envoltura de pupa opaca por primera vez. Esto la llevó a ella y a sus colegas a observar que las pupas macho y hembra se desarrollan en horarios ligeramente diferentes, con las hembras brotando alas uno o dos días antes que los machos.

Sabíamos que si pudieras clasificar las moscas durante la etapa de pupa, no tendrías que ser tan delicado con ellas, dice Moran. Incluso podríamos automatizar la tarea.

Desde entonces, Moran se ha asociado con el físico de Columbia Szabolcs Marka para desarrollar un programa de inteligencia artificial que puede determinar instantáneamente si las pupas de tsetsé contienen moscas macho o hembra. El siguiente paso, dicen, será crear un mecanismo robótico que, al identificar una pupa macho que pasa por una cinta transportadora, soplará una bocanada de aire para separarla de las hembras.

Moran dice que actualmente está en conversaciones con científicos del OIEA sobre la construcción de un sistema prototipo que podría incorporarse a la instalación de cría de moscas tsetsé en Senegal. Espera que su tecnología, si resulta eficaz, permitirá al OIEA ampliar su proyecto de esterilización de moscas tsetsé y finalmente llevarlo a otros países africanos.

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