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Físico de Columbia honrado con un sello postal conmemorativo de EE. UU.

Premios e hitos

El trabajo experimental de Chien-Shiung Wu se considera uno de los desarrollos más importantes en el campo de la física atómica y nuclear. Ilustración del sello de crédito: Ethel Kessler, diseño / Kam Mak, arte

Chien-Shiung Wu tuvo una vida de muchas primicias: la primera mujer presidenta de la Sociedad Estadounidense de Física, la primera mujer contratada por el Departamento de Física de Columbia como miembro titular de la facultad y la primera científica viva en tener un asteroide nombrado en su honor.

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Ahora hay una distinción más que agregar a su legado. Wu, que murió en 1997 a los 84 años, es la primera física estadounidense de origen chino y la tercera mujer física (las otras son Maria Goeppert Mayer y Sally Ride) en ser honrada por el Servicio Postal de los Estados Unidos con un sello postal conmemorativo.

Chien-Shiung Wu fue uno de los físicos más influyentes del siglo XX, dijo William Gicker Jr., director de servicios de sellos de USPS. Durante una carrera que duró 40 años en un campo dominado por hombres, se estableció como una autoridad en las ciencias físicas e hizo enormes contribuciones al campo de la física nuclear, alterando para siempre la teoría física moderna.

Wu fue seleccionado para el honor por el Comité Asesor de Sellos de Ciudadanos de USPS , que típicamente revisa y evalúa alrededor de 30,000 propuestas temáticas cada año, lo que resulta en la emisión de alrededor de 25 sellos conmemorativos.

La vida y el trabajo de Chien-Shiung Wu son el tema de un libro para niños de 2019, 'Queen of Physics', de Teresa Robeson (autora) y la ilustradora Rebecca Huang).

A ceremonia virtual La celebración de su vida y sus logros tendrá lugar el 11 de febrero, el Día Internacional de la Mujer y la Niña en la Ciencia.

Principios humildes

Nacida en un pequeño pueblo cerca de Shanghai, Wu asistió a una escuela para niñas fundada por su padre, un ingeniero, quien la alentó a amar las ciencias y las matemáticas. Luego pasó a estudiar física en una universidad de Nanjing y en 1936 se mudó a los Estados Unidos para obtener un doctorado en la Universidad de California en Berkeley. Se casó con Luke Chia-Lui Yuan, un físico colega, en 1942.

Durante la Segunda Guerra Mundial, Wu se unió al Proyecto Manhattan en Columbia, donde los investigadores trabajaban en la creación de la primera bomba atómica del mundo. Ella jugó un papel decisivo en el descubrimiento de cómo enriquecer uranio para producir grandes cantidades de combustibles, y sus experimentos mejoraron la capacidad de los contadores Geiger para detectar radiación.

Después de la guerra, Wu aceptó un puesto en Columbia, donde permanecería hasta su jubilación en 1980. Fue nombrada profesora asociada en 1952, profesora titular en 1958 y primera profesora pupin de física en 1973.

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En Columbia, comenzó a investigar la desintegración beta, la misteriosa transformación de un tipo de elemento en otro, que es la base de las reacciones nucleares. Entre sus contribuciones importantes se encuentra la primera confirmación de la teoría de la desintegración beta de 1933 de Enrico Fermi, el proceso mediante el cual los átomos radiactivos se vuelven más estables.

Pasado por alto para el premio Nobel

Su logro más definitivo, sin embargo, fue su experimento de 1956 que refutó la 'ley de conservación de la paridad, una vez considerada una ley inmutable de la física. Este descubrimiento, alabado como uno de los desarrollos más importantes en el campo de la física atómica y nuclear, estableció que las leyes de la naturaleza no siempre son simétricas.

Brian Greene , profesor de física y matemáticas en Columbia, dijo que el descubrimiento de Wu de que algunos eventos en la naturaleza pueden violar la conservación de la paridad, como se conoce a la simetría especular, sorprendió a los físicos y jugó un papel crucial en el avance de la ciencia atómica.

Después del experimento de Madame Wu, tuvimos que descartar por completo la idea de que el universo es simétrico en espejo, dijo Greene. Solo un puñado de físicos han hecho contribuciones que han cambiado radicalmente nuestra perspectiva de la realidad, y ella es uno de ellos.

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El trabajo pionero de Wu resultó en el Premio Nobel de 1957 por Tsung-Dao Lee y Chen Ning Yang , colegas cuyas teorías fueron validadas primero por lo que se conoció como el experimento de Wu, pero el comité del premio no reconoció el trabajo de Wu.

Muchos en la comunidad científica creen que se pasó por alto a Wu debido al género, mientras que otros dicen que fue menos un desaire que una rígida adherencia a las reglas y procedimientos del comité. Si Wu estaba decepcionada por perderse el Nobel, nunca habló de ello, al menos no con su hijo, Vincent Yuan, físico nuclear del Laboratorio Nacional de Los Alamos en Nuevo México.

Lo importante para ella era su investigación y sus estudiantes, dijo Yuan, quien se graduó de Columbia College en 1967. No llamar la atención sobre sí misma también era parte de su naturaleza, agregó. La humildad es una parte muy importante de la cultura china, y mi madre prefirió restar importancia a sus propios logros y centrarse en los de los demás.

Dijo que su madre estaba feliz con el reconocimiento que recibió más tarde en la vida. En las décadas de 1960 y 1970, el campo comenzó a celebrar los logros de Wu; sus numerosos premios incluyen el Premio Comstock en Física, la Medalla Nacional de Ciencias, el Premio Wolf en Física y la Medalla Pupin de Columbia.

Superhéroe de China

Pero en ningún lugar Wu fue más aclamada que en China, donde se la consideraba un tesoro nacional heroico. (En chino, Chien-Shiung significa héroe valiente.) En 1990, un asteroide descubierto por astrónomos en el Observatorio Astronómico Zijinshan en Nanjing fue nombrado el 2752 Wu Chien-Shiung en su honor.

Para celebrar el centenario del nacimiento de Wu en 2012, los funcionarios de Shanghai planearon una semana de festividades, que incluyeron paneles de discusión, banquetes, desfiles y una ópera moderna de Shanghai sobre su vida. Una estatua de bronce de Wu fue descubierta en el patio de la escuela secundaria Mingde en su ciudad natal de Liuhe, donde fue educada y por cuyos motivos eligió ser enterrada con su esposo, quien murió en 2003.

La nieta de Wu, Jada Yuan, criada en Nuevo México, era vagamente consciente del alcance de los logros de su abuela mientras crecía. Pero después de que ella llegó al Este para asistir a la universidad, pasaron más tiempo juntos.

Era increíblemente interesante y curiosa, siempre leyendo, siempre viajando, siempre trabajando apasionadamente en algo. Ella no me enseñó, per se, ni me habló sobre los derechos de las mujeres, aunque sé que eso le importaba, pero es poderoso crecer con una mujer poderosa, dijo Yuan, una mujer poderosa. El Correo de Washington reportera que tenía 19 años cuando murió su abuela.

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Yuan cree que su abuela estaría encantada con el sello y su ilustración, que captura su semejanza. El retrato muestra a Wu con un vestido tradicional chino en blanco y negro de cuello alto conocido como qipao.

No era una persona a la que le gustara llamar la atención sobre sí misma, dijo Yuan. Pero creo que ella estaría feliz de ser recordada de esta manera.


El sello de Chien-Shiung Wu se emite como un sello Forever en paneles de 20. Se puede comprar a través de usps.com/shopstamps , llamando 800-SELLO 24 ( 800-782-6724 ), por correo a través de USA Filatélico , o en las oficinas de correos de todo el país.

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