Principal Otro Genio en acción: cómo Franz Boas creó el campo de la antropología cultural

Genio en acción: cómo Franz Boas creó el campo de la antropología cultural

Libros Por Charles King |Invierno 2019-20

Boas recrea una danza ceremonial Kwakiutl para ayudar a los escultores de la Institución Smithsonian a construir un diorama. (Cortesía de los archivos de la Institución Smithsonian)

Hace un siglo, cuando la gente creía que la inteligencia, la empatía y el potencial humano estaban determinados por la raza y el género, Franz Boas miró los datos y decidió que todos estaban equivocados. En este extracto del nuevo libro Dioses del aire superior , Charles King Perfila al profesor inconformista de Columbia.


Después de su nombramiento en Columbia, las conexiones de Boas con el Museo Americano de Historia Natural comenzaron a desvanecerse. Tenía la costumbre de hacerse más respetado que querido. Su paso por el museo había producido nuevas investigaciones y exposiciones, pero también decepciones, desacuerdos profesionales y sentimientos heridos entre sus colegas, quienes lo encontraban confiado en extremo, oficioso y propenso al resentimiento. Cuando renunció formalmente a su cargo de curador en 1905, nadie le suplicó que se quedara.

El paso al trabajo a tiempo completo en la universidad le dio a Boas la oportunidad de formar su propio equipo de investigadores. Ni Berlín con sus cinco cátedras de antropología, ni París con su escuela de antropología, ni Holanda con su escuela colonial, pudieron dar una formación adecuada a los observadores que necesitamos, escribió a un colega en 1901. Reorganizó los cursos del departamento para incluir la formación. en lingüística y etnología, no solo en la antropometría tradicional. Con la arqueología representada, le dijo al presidente de la universidad, Nicholas Murray Butler, deberíamos poder formar antropólogos en todas las direcciones.

Boas se había marchado con Marie y los niños a una casita al otro lado del río Hudson en Grantwood, Nueva Jersey. Pronto se convirtió en un lugar de reunión informal para un círculo creciente de estudiantes graduados. Muchos ya se estaban haciendo un nombre por sí mismos como eruditos completos con conocimiento de etnología, lingüística, arqueología y antropología física, los cuatro campos distintos que Boas había llegado a ver como la base de una disciplina adecuada de antropología. El primero de ellos en completar el doctorado en Columbia, en 1901, fue Alfred Kroeber, otro miembro de la comunidad de inmigrantes alemanes de Nueva York. Pronto se dirigió a California, donde estableció el nuevo departamento de antropología en Berkeley. Robert Lowie, un emigrado austriaco y experto en ciernes en los indios de las llanuras, se graduó en 1908 y más tarde se unió a Kroeber en la costa oeste. Edward Sapir, un inmigrante judío del Imperio Ruso, terminó su licenciatura bajo la dirección de Boas en 1909 con una disertación sobre los idiomas del noroeste del Pacífico. Pronto se mudó a Ottawa para dirigir el estudio geológico del gobierno canadiense. Alexander Goldenweiser y Paul Radin, inmigrantes judíos de Kiev y Łódź, terminaron en 1910 y 1911, con trabajos sobre teoría antropológica y etnología nativa americana. Es gratificante observar que la demanda de graduados del Departamento de Antropología de la Universidad de Columbia siempre ha sido tal que prácticamente todos los jóvenes de los museos y colegios de antropología son los que se han graduado aquí o han estudiado un número considerable de años en este Departamento. Boas se jactó ante el presidente Butler.

Sin embargo, en unos pocos años, ese impulso inicial pareció detenerse. Butler frunció el ceño ante el hecho de que los profesores dedicaran tanto tiempo a la investigación que a la sala de conferencias. Informó a Boas que no se harían aumentos en las asignaciones para antropología. No había dinero para materiales didácticos. Había muy pocos profesores para cubrir todos los campos de estudio. Las cosas estaban en una condición lamentable, le escribió Boas a Kroeber a principios de 1908, y ... por el momento, todas nuestras esperanzas y aspiraciones anteriores se han desmoronado. La única solución era tratar de encontrar nuevas fuentes de ingresos, incluso un cambio completo de intereses, agregó, lo que podría proporcionar una base financiera más estable para el trabajo de campo que esperaba continuar.

Boas comenzó a enviar cartas a prácticamente cualquier fuente que se le ocurriera, proponiendo grandes proyectos de investigación que de alguna manera podrían atraer nuevos fondos. Se puso en contacto con sus antiguos colegas de la Oficina de Etnología Estadounidense. con la idea de crear un manual de idiomas indios americanos, que esperaba proporcionaría dinero adicional para viajes para sus estudiantes y compañeros de trabajo. En el año académico 1907-08, amplió la oferta de cursos, incluida una nueva clase sobre El problema negro. Estoy tratando de organizar cierto trabajo científico sobre la raza negra que creo que será de gran valor práctico para modificar las opiniones de nuestra gente con respecto al problema de los negros, le dijo a Booker T. Washington. Consciente de que más cuerpos en el aula significaba más razones para que el presidente Butler aumentara el presupuesto del departamento, también presionó para abrir clases para estudiantes universitarios. Luego, en la primavera de 1908, se presentó una nueva oportunidad especial en el camino de Boas que prometía resolver una serie de dificultades a la vez.

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Biblioteca del Congreso

Así como el Servicio Geológico de Estados Unidos investigó la riqueza física de los territorios occidentales, la Oficina de Etnología Estadounidense estudió a las personas que vivían allí. Esta imagen de 1916 muestra a la etnóloga Frances Densmore y Mountain Chief, un líder de Blackfoot.


Un año antes, el Congreso de Estados Unidos había establecido una comisión especial para estudiar el aumento de la inmigración y sus efectos prácticos en Estados Unidos. Habían circulado rumores de que los gobiernos extranjeros estaban enviando deliberadamente a criminales y enfermos como una forma de deshacerse de los indeseables y, en el proceso, debilitar a la sociedad estadounidense. Presididos por el senador William P. Dillingham, un republicano de Vermont, los comisionados finalmente incluyeron luminarias como Henry Cabot Lodge, un republicano de Massachusetts y opositor a la inmigración, y LeRoy Percy, un demócrata de Mississippi y prominente plantador del Delta. Ataviado con botines de paja y trajes de lino, este distinguido grupo de comisionados emprendió un viaje en barco de vapor a Nápoles, Marsella y Hamburgo, entre otros puertos europeos. Allí encontraron miserables campos de detención llenos de italianos, griegos y sirios, todos dispuestos a pagar a capitanes sin escrúpulos lo que pudieran cobrar por cruzar el Atlántico. No descubrieron ninguna evidencia de una conspiración para diluir la gran raza, como Madison Grant pronto la llamaría. Aún así, cuando regresaron, decidieron organizar una serie de grupos de trabajo para estudiar el problema general de la inmigración, recopilar datos estadísticos y emitir recomendaciones detalladas para crear una política más racional para lidiar con las oleadas de extranjeros que ahora se estrellan en las costas estadounidenses.

En marzo de 1908 la comisión se puso en contacto con Boas con la idea de preparar un informe sobre la inmigración de diferentes razas a este país y le preguntó qué pensamientos podría tener sobre cómo podría llevarse a cabo. Boas no perdió el tiempo en responder. Propuso examinar los cambios físicos entre los inmigrantes que habían llegado recientemente a los Estados Unidos. Después de todo, si la inmigración de hecho estaba teniendo un efecto en la sociedad estadounidense, es probable que sus resultados más claros se vean en los cuerpos de los estadounidenses más nuevos: los hijos de los inmigrantes. ¿Se estaban asimilando a algún tipo americano común? ¿O eran los rasgos hereditarios comunes a las diversas razas de Europa tan poderosos que sobrevivirían a través del tiempo y la distancia, para transmitirse a hijos que eran el producto del matrimonio a través de líneas raciales o étnicas? ¿Podrían esos rasgos conservados, los vestigios de razas y subrazas antiguas, levantar barreras naturales a lo que se llamaba el crisol ideal de Estados Unidos?

La importancia de esta pregunta difícilmente puede sobreestimarse, escribió Boas al personal de la comisión, y el desarrollo de métodos antropológicos modernos hace que sea perfectamente factible dar una respuesta definitiva al problema que se nos presenta. Propuso un presupuesto de casi $ 20,000, que pagaría por un equipo de observadores para medir cabezas, tomar historias familiares y compilar el gigantesco conjunto de datos estadísticos que se requerirían para responder las preguntas que había planteado. Creo poder asegurarles que los resultados prácticos de esta investigación serán importantes en la medida en que resolverán de una vez por todas la cuestión de si los inmigrantes del sur de Europa y del este de Europa son y pueden ser asimilados por nuestro pueblo. La comisión se opuso al precio, pero acordó financiar el estudio preliminar. Ese otoño, el gobierno acordó expandir el trabajo a un proyecto de investigación a gran escala.

Los estudiantes graduados de Boas, los colegas de Columbia y los asistentes contratados pronto se dispersaron por la ciudad. Llevaron muchos de los mismos dispositivos de medición que Boas había usado en la feria mundial de Chicago, además de un juego de canicas de vidrio especialmente diseñadas por un óptico de Nueva York para comparar el color de los ojos. Midieron las cabezas de los estudiantes en las escuelas judías del Lower East Side. Distribuyeron cuestionarios a familias italianas en Chatham Square y Yonkers. Preguntaron a los bohemios en sus vecindarios en el East Side, entre las avenidas Third y First y las calles East 70th y 84th. Persiguieron a húngaros, polacos y eslovacos en Brooklyn. Se pararon en los muelles de Ellis Island, calibradores y medidores del color de ojos en la mano, mientras la gente esperaba las inspecciones médicas. En los reformatorios y asilos de menores, en las escuelas parroquiales y privadas, en la Asociación Hebrea de Hombres Jóvenes y en la YMCA, unas 17.821 personas se sometieron a las balanzas y cintas métricas de Boas. Nunca antes se había intentado nada parecido, ciertamente no bajo los auspicios de una comisión gubernamental oficial cuya tarea era comprender con precisión cómo los inmigrantes estaban afectando el cuerpo político literal de su nuevo país. En la primavera de 1910, Boas escribió a sus colegas de la Oficina de Etnología Estadounidense para decirles que su trabajo estaba produciendo resultados completamente inesperados y [hace que] todo el problema aparezca bajo una luz completamente nueva.

Después de innumerables horas de recopilación, análisis y redacción de datos, las conclusiones se publicaron finalmente en 1911 como Cambios en la forma corporal de los descendientes de inmigrantes , parte del registro oficial de la Comisión Dillingham. Boas expresó su principal conclusión en una simple oración en la segunda página: La adaptabilidad del inmigrante parece ser mucho mayor de lo que teníamos derecho a suponer antes de que se iniciaran nuestras investigaciones. Los niños nacidos en los Estados Unidos tenían más en común con otros niños nacidos en los Estados Unidos que con el grupo nacional, o raza, como Grant lo habría llamado, representado por sus padres. Los judíos de cabeza redonda se convirtieron en los de cabeza larga. Las largas cabezas de los sicilianos comprimidas en cabezas más cortas. Los rostros anchos de los napolitanos se estrecharon para coincidir con los de los inmigrantes que los rodeaban, no con los de sus hermanos raciales en el viejo país. En otras palabras, no existía, en términos puramente físicos, un judío, un polaco o un eslovaco, si se juzga por los cuerpos de los hijos de los inmigrantes de primera generación. Las condiciones de vida, desde la dieta hasta el medio ambiente, estaban teniendo un efecto rápido y mensurable en las formas de la cabeza que se pensaba que eran fijas, heredables e indicativas del tipo esencial de uno.


La sociedad filosófica americana

Boas navegó a la isla de Baffin en 1883. Le había fascinado la capacidad de los inuit para moverse a través de grandes distancias, sobrevivir en un entorno difícil y dar sentido a un paisaje que podía parecer, a los forasteros, sombrío y sin forma.

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Las razas eran inestables, concluyó Boas. Y si no existieran como realidades físicas en nuestro momento presente, tampoco podrían haber existido en el pasado, lo que a su vez significaba que cualquier historia de la humanidad que se presentara a sí misma como una batalla real de razas era esencialmente falsa. Si no hubiera permanencia física en el concepto de raza, al menos como se había definido popularmente, entonces no podría haber otros rasgos agrupados a su alrededor, como inteligencia, habilidad física, aptitud colectiva o aptitud para el avance civilizatorio. Estos resultados son tan definitivos que, si bien hasta ahora teníamos derecho a asumir que los tipos humanos son estables, escribió, ahora toda la evidencia está a favor de una gran plasticidad de los tipos humanos, y la permanencia de los tipos en un nuevo entorno aparece más bien como la excepción que la regla.

Boas había estado trabajando hasta esta conclusión desde sus días en la isla Baffin, pero ahora tenía más que una simple intuición para respaldar sus afirmaciones. Tenía datos, montones de ellos, todos apuntando hacia una conclusión revolucionaria, y para muchos, desconcertante: que los pueblos que había estado ayudando a documentar en museos y exposiciones desde su propia inmigración a los Estados Unidos no eran variedades naturales de la humanidad. No había ninguna razón para creer que una persona de una categoría racial o nacional fuera más una carga para la sociedad, más propensa a la criminalidad o más difícil de asimilar que cualquier otra. Que gente hizo , en lugar de quienes ellos fueron , debería ser el punto de partida de una ciencia legítima de la sociedad y, por extensión, la base de la política gubernamental sobre inmigración.

Del libro Dioses del aire superior , por Charles King, publicado por Doubleday Books, un sello editorial de Knopf Doubleday Publishing Group, una división de Penguin Random House LLC. © 2019 por Charles King. Este artículo aparece en la edición impresa de invierno 2019-20 de Revista Columbia con el título 'En defensa de la humanidad'.

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