Principal Otro La caza de la primera exoluna puede haber terminado

La caza de la primera exoluna puede haber terminado

Tecnología científica Por David J. Craig |Invierno 2018-19

Representación de un artista de una luna (en primer plano, en azul) orbitando el exoplaneta Kepler-1625b. Foto: NASA / ESA / L. Hustak

Descubrir un planeta fuera de nuestro sistema solar es difícil. ¿Observando una luna orbitando uno de esos planetas distantes? Bueno, eso es aún más difícil. De hecho, es tan difícil que nadie lo ha logrado nunca.

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Pero pronto eso podría cambiar. en un artículo reciente en el diario Avances de la ciencia , Los astrónomos de Columbia David Kipping y Alex Teachey informan evidencia de una luna alrededor de un planeta similar a Júpiter llamado Kepler-1625b, que está orbitando una estrella a unos ocho mil años luz de la Tierra en la constelación de Cygnus. Con datos recopilados por el telescopio espacial Hubble de la NASA, los astrónomos determinaron que cuando el planeta pasó frente a su estrella a fines de 2017, la breve atenuación de la estrella fue seguida por una segunda caída de luz más sutil. Eso es consistente, dice Kipping, con una luna siguiendo al planeta como un perro siguiendo a su dueño con una correa.

Los investigadores de Columbia habían publicado previamente más pruebas tentativas del aparente compañero lunar de Kepler-1625b. Este nuevo estudio contiene datos de mayor resolución que también sugieren que Kepler-1625b se tambalea ligeramente a medida que avanza a toda velocidad por el espacio, como se esperaría si una luna estuviera orbitando el planeta y ejerciendo una sutil atracción gravitacional desde diferentes direcciones.

Kipping y Teachey dicen que necesitarán observar a Kepler-1625b pasar junto a su estrella al menos una vez más para confirmar sus hallazgos. (El próximo tránsito del planeta ocurrirá en mayo de 2019). Pero su estudio ya ha creado entusiasmo entre los astrónomos, no solo porque contiene la evidencia más convincente hasta ahora de una luna fuera de nuestro sistema solar, una llamada exoluna, sino también porque sugiere que el cuerpo que orbita Kepler-1625b es diferente a cualquiera de las aproximadamente 180 lunas conocidas en nuestro sistema solar. Por ejemplo, el candidato a exoluna de Kipping y Teachey parece ser del tamaño de Neptuno, lo que la convertiría, con mucho, en la luna más grande jamás descubierta. Y basándose en parte en su trayectoria orbital, los científicos dicen que probablemente sea caliente y gaseoso, mientras que todas las lunas conocidas son frías y rocosas.

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Esta luna tendría propiedades bastante sorprendentes, dice Kipping, cuya investigación de laboratorio fue el tema de portada en la edición de invierno de 2017-18 de Columbia Revista . Si lo confirman las observaciones posteriores del Hubble, el hallazgo podría proporcionar pistas vitales sobre el desarrollo de los sistemas planetarios y hacer que los expertos revisen las teorías sobre cómo se forman las lunas.

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