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¿Importa la exploración espacial? ¿Hay vida en otros planetas? ¿Y Plutón? El 92GSAS del astrofísico Neil deGrasse Tyson nos dice qué pasa.

Por Paul Hond |Verano 2010

Tanit Sakakini

IEs del tamaño del Rose Bowl, dice Neil deGrasse Tyson en su forma franca y afable. Va a ser el objeto más grande y más cercano a pasar por la Tierra en nuestra historia registrada.

El 92GSAS de Tyson está sentado en su oficina exuberantemente abarrotada en el Planetario Hayden del Museo Americano de Historia Natural, donde es director. Detrás de su escritorio cuelga el de Van Gogh. Noche estrellada . Los estantes están repletos de globos terráqueos, libros, premios. El escritorio contiene una colección de largas y exuberantes plumas de avestruz y buitre. Sobre una silla descansa una almohada adornada con soles y lunas, y el chaleco de Tyson está adornado de manera similar.

Si golpea, creará un tsunami que limpiará la costa oeste de los Estados Unidos.

Tyson está hablando de un asteroide que los astrónomos llamaron Apophis. En la mitología egipcia, señala, Apophis es el dios de la muerte.

Este asteroide podría causar daños por valor de un billón de dólares en la costa oeste, dice Tyson, con una chispa misionera. La gente quiere saberlo y estoy feliz de contárselo. Con frecuencia, Tyson les cuenta a través de la televisión nocturna, donde realiza el importante, a menudo divertido, ocasionalmente incómodo y siempre fascinante servicio de transmitir los elevados conceptos de la astrofísica en términos inteligibles para Jay Leno. Como explicó recientemente en El show de esta noche - y tal vez una atmósfera cómica es el mejor lugar para material tan pesado - Apophis, el 13 de abril de 2029 (un viernes, agrega Tyson con un presagio centelleante), le dará a nuestro planeta un corte de moda, sumergiéndose por debajo de nuestros satélites de comunicación. En ese punto, si la órbita del asteroide se enrosca en el centro de una zona de 600 metros de ancho llamada ojo de cerradura, tendremos que financiar un proyecto para desviar la cosa, o si no, siete años después, cuando Apophis regrese, es sayonara, Santa. Monica.

Estos son pequeños hechos en los que cualquiera estará interesado, incluso si nunca te ha importado la ciencia en tu vida, dice Tyson. Si no está interesado, no tiene pulso. Por tanto, hablar de cosas como los asteroides se convierte en un medio muy eficaz para hacer que una persona piense en el universo y comprenda que la Tierra no es una isla aislada de las fuerzas cósmicas.

Tyson quiere que miremos hacia arriba. Quiere empoderarnos comunicándonos ideas sobre la maquinaria del universo, no los nombres de las estrellas o el orden de los planetas, sino verdades sobre el mundo natural reveladas por las leyes de la física. Con ese fin, ha publicado nueve libros (incluido un libro de memorias, El cielo no es el limite y el más vendido Muerte por agujero negro ) y decenas de ensayos escritos sobre ciencia y cultura para la revista del museo. Historia Natural . Presenta el programa de PBS. NOVA ciencia AHORA , y a menudo se materializa en sectores menos enrarecidos del metro, desde CNN hasta Comedy Central. Ahí está en CBS El espectáculo temprano , explicando la habilidad de Júpiter para atraer cometas (tiene más gravedad que todos los planetas combinados), o allí, en El show diario , reconfortando a Jon Stewart, quien estaba conmocionado por el informe práctico de Tyson de que el universo en expansión esparcirá las galaxias tan lejos en las frías profundidades del espacio que todos los procesos eventualmente se detendrán. Y luego, antes de que puedas decir Copérnico, se va a una conferencia académica sobre los agujeros negros, o para servir en una comisión presidencial sobre el espacio, como lo hizo en 2001 y en 2004. Desde el año pasado, ha conducido un programa de radio semanal llamado StarTalk , dirigida a una audiencia fuera de la órbita de NPR: su compañera es Lynne Koplitz, una comediante salada que no se especializó en física, y StarTalk es uno de los pocos programas en los que es probable que escuches las palabras quasar y senos en la misma conversación. Es decir, Tyson está llevando la astrofísica más lejos en la esfera pública que nadie desde Carl Sagan, todo mientras dirige una de las instituciones más apreciadas de Nueva York.

Ah, y luego está ese pequeño asunto de Plutón. Pero llegaremos a Plutón.

Venus está ardiendo

Una persona razonable podría preguntar: Dados todos los problemas de la Tierra (guerra, hambre, pobreza, enfermedades, desempleo, etcétera), ¿por qué debería el gobierno federal gastar miles de millones de dólares en el espacio?

Como científico público, Tyson escucha mucho la pregunta y tiende a elevar su presión atmosférica.

Solo le preguntaría: ¿Cuánto cree que estamos gastando allí? Aquí está el dólar de sus impuestos. ¿Cuánto cuesta? ¿Diez centavos por dólar? ¿Cinco centavos? La respuesta es la mitad de un centavo. Eso financia las estaciones espaciales, los transbordadores espaciales, todos los centros de la NASA, todos los lanzamientos, el telescopio espacial Hubble, los rovers en Marte. Todo ello. Medio centavo. Entonces, la pregunta no es: ¿Por qué gastamos dinero allá arriba y no aquí abajo? La pregunta es: si inyectamos ese medio centavo en el 99,5 por ciento del presupuesto, ¿el país sería fundamentalmente diferente en la forma que usted desea? ¿Crees eso?

La NASA debe contarse como una fuerza de la naturaleza. No hay mayor estímulo del interés del público por la ciencia y la tecnología que las ambiciones que la NASA coloca al frente del país.

Seguro, pero ¿por qué no invertir más dinero de la NASA en estudiar nuestro propio planeta? ¿Monitoreo de terremotos, volcanes, cambio climático, ese tipo de cosas?

No creo que puedas entender completamente la Tierra si ese es el único planeta que estás estudiando. El cambio climático global no se convirtió en un tema hasta que los científicos estudiaron los efectos del impacto del límite K-T en el ecosistema de la Tierra que eliminó a los dinosaurios. Hace sesenta y cinco millones de años, los dinosaurios desaparecieron de forma bastante abrupta. Hay un cráter de impacto de asteroide en la península de Yucatán, de 200 kilómetros de ancho, asociado con ese evento. Está bajo el Golfo de México y fue encontrado por geólogos del petróleo en 1981. Nadie pensaba en los eventos locales que afectaban el clima global en ese momento. Así que aquí tienes un asteroide del espacio que golpea la Tierra como la primera ocasión para que alguien piense en el cambio climático global.

El punto es que el descubrimiento no proviene del estudio de un objeto. Dame otros 10 objetos, compáralos y contrastalos, y entonces sabré qué es este. Nuestra comprensión del efecto invernadero global proviene de Venus. Venus tiene un invernadero desbocado. Son 900 grados en Venus. Alguna cosa malo sucedió en Venus.

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Por tanto, es ingenuo y casi peligroso creer que solo hay que estudiar la Tierra si se quiere entender la Tierra y resolver sus problemas. Incluso lo llamaría irresponsable.

Diversión con terrícolas

La primera vez que Neil Tyson vio el semillero de estrellas pulsando en la cúpula del teatro del cielo en el Planetario Hayden, pensó que era un engaño. Había visto el cielo desde el Bronx, dice, y no se veía así. A partir de ese momento quedó, como le gusta decir, impreso por el universo. Tenía nueve años.

En 1970, cuando cumplió 12 años, sus padres le regalaron un telescopio. La familia vivía en la sección Riverdale del Bronx, en un complejo de apartamentos con el auspicioso nombre de Skyview. Mientras los otros niños jugaban a la pelota, Tyson trepaba hasta la cima de su propio observatorio privado de 22 pisos. El techo de mi edificio, ese era mi acceso al cosmos. No importa la temperatura, siempre que el cielo estuviera despejado, yo estaba allí. Y aunque no puedes ver muchas cosas a simple vista en la ciudad, el telescopio te trae todos los planetas, la luna y el sol también, si tienes los filtros adecuados.

El año en que Tyson obtuvo su telescopio, la familia vivió en Lexington, un suburbio de Boston. El padre de Tyson, Cyril deGrasse Tyson, era un sociólogo que se había desempeñado como comisionado del alcalde de Nueva York, John Lindsay, durante la lucha por los derechos civiles, y ahora había recibido un nombramiento de un año como miembro del Instituto de Política de la Kennedy School en Harvard. La casa de Lexington tenía un patio trasero, y ahí era donde Tyson, bajo un dosel densamente adornado con joyas, podía, cada noche tranquila, acurrucarse con el universo. Durante el día, siguió las manchas del sol mientras realizaban su caminata de 25 días.

La familia regresó a Nueva York. Tyson asistió a Bronx Science, donde se convirtió en capitán del equipo de lucha libre y editor en jefe de la prestigiosa escuela Revista de Ciencias Físicas . También tomó cursos de astrofísica en el Planetario Hayden.

Tyson ensambla el telescopio que recibió en su cumpleaños número 12, con la ayuda de su padre, Cyril. (Cortesía de Neil deGrasse Tyson)

En el verano de 1973, Tyson probó por primera vez otro tipo de poder de estrella. Tenía 14 años y estaba a la deriva en las aguas costeras del noroeste de África a bordo del S.S. Canberra , cuya carga de 2000 científicos y otros observadores del cielo habían venido a ver el eclipse total de sol. En este laboratorio flotante estaban presentes los astronautas Neil Armstrong y Scott Carpenter, el director de Hayden, Mark Chartrand III, y el autor y educador de ciencia ficción Isaac Asimov '39GS', 48GSAS. En el viaje de regreso, Tyson, la persona no acompañada más joven del barco, se distinguió entre estas luminarias al ganar un concurso de trivia que giraba en torno a una pregunta sobre Saturno. Más tarde ese verano, pasó un mes en el desierto de Mojave en Camp Uraniborg, un programa de astronomía codirigido por Joseph Patterson, ahora profesor de astronomía en Columbia.

Cuando llegó el momento de buscar universidades, uno de sus héroes, Carl Sagan, le dio a Tyson un recorrido personal por el laboratorio de Cornell, a quien a menudo observaba. El show de esta noche , compartiendo conocimientos del cosmos con Johnny Carson. Ithaca tiró, pero al final, Tyson eligió Harvard, donde obtuvo una licenciatura en física. Luego ingresó al programa de doctorado en astrofísica de la Universidad de Texas, pero, como dice el presidente del departamento de astronomía de Columbia, David Helfand, no estaba recibiendo el apoyo intelectual que necesitaba. Joe Patterson se acercó a mí y me dijo: 'Mira, conozco a este chico, lo conocí cuando era estudiante de secundaria, es una persona extraordinaria. Está en Texas y está luchando. ¿Podemos hacer algo al respecto? Así que Neil y yo nos conocimos y era obvio que tenía ciertos talentos.

Con la ayuda de Helfand, Tyson se trasladó al programa de doctorado en Columbia en 1988. El grupo de astrofísica de Columbia acababa de ser rejuvenecido, dice Tyson. Hubo una afluencia de dinero, y estaban aumentando la facultad y participando en proyectos de telescopios. El telescopio que utilizó Tyson estaba ubicado en el Observatorio Interamericano Cerro Tololo, a 7000 pies sobre el nivel del mar en la Cordillera de los Andes. Fue allí donde Tyson realizó su investigación doctoral sobre la estructura de la Vía Láctea. De vuelta en el supuesto centro del universo, Nueva York, la fusión de conocimiento científico y dinamismo personal de Tyson se alineó con la oportunidad: recibió una beca de investigación de la NASA, publicó cuatro artículos de investigación y dos libros de divulgación científica, asistió a cuatro conferencias internacionales, apareció dos veces en la cadena de televisión, y fue nombrado para un puesto de investigación postdoctoral en Princeton.

El 14 de mayo de 1991, la carrera de Tyson en Columbia estaba en su apogeo. Ese día, después de haber sido nominado para el honor por David Helfand, Tyson pronunció el discurso de apertura en la Convocación de Doctorado de la Escuela de Graduados en Artes y Ciencias en la Capilla de St. Paul. Llegó a St. Paul's después de un largo vuelo desde el observatorio de Chile. Mi inspiración para este discurso, le dijo a la multitud, en realidad vino de la cima de una montaña.

Tyson lo ha calificado como el discurso más importante de su vida. En él, habló de sus primeras aspiraciones de convertirse en astrofísico y de la conciencia demoledora de que había pocas partes de la sociedad que estuvieran preparadas para aceptar mis sueños. Quería hacer con mi vida lo que se suponía que las personas de mi color de piel no debían hacer.

Habló de detenciones policiales no provocadas, de ser seguido por guardias en los grandes almacenes, de ser visto por la sociedad como un probable delincuente cuyas habilidades atléticas eran genéticas y cuyos éxitos académicos no se habían ganado. Damas y caballeros, dijo, pasar la mayor parte de mi vida luchando contra estas actitudes genera un impuesto emocional que es una forma de castración intelectual. Es un impuesto que no desearía a mis enemigos. A partir de esta tarde, mi doctorado elevará el total nacional de astrofísicos negros de seis a siete. Dado lo que he experimentado, me sorprende que haya tantos.

Concluyó diciendo: Es notable lo que se puede lograr cuando estás rodeado de personas que creen en ti; personas cuyas expectativas no están determinadas por las actitudes miopes de la sociedad; personas que ayudan a abrir puertas de oportunidad, no a cerrarlas. Gracias al interés de Columbia en mí, al amor y apoyo de mi familia y al respaldo del Departamento de Astronomía, realmente he vivido y cumplido un sueño. Sin embargo, sé que mi vida acaba de comenzar.

Helfand recuerda la reacción. No había un ojo seco en la casa, dice. Jonathan Cole era rector en ese momento y, después del discurso, se inclinó hacia mí y me dijo: '¿Cuándo lo contratamos de nuevo?'.

Código Rojo

Como lo describió Orson Welles en su obra de radio de 1938, Marte no recibió el nombre del dios romano de la guerra por nada. La Guerra de los Mundos hizo retroceder las actitudes hacia los marcianos por años luz. Hoy, mientras los rovers Spirit y Opportunity exploran el planeta rojo, con sus lechos de ríos secos y evidencia intrigante de gas metano, Neil Tyson, ocupando la silla de invitados de Leno con un traje marrón y corbata salpicada de galaxias, ofrece un giro en la narrativa marciana. Es posible, dice, que antes de que la vida evolucionara en la Tierra, un asteroide se estrelló contra un Marte fértil, arrojando al espacio trozos de roca que albergaba microbios. Algunas de esas rocas podrían haber aterrizado en nuestro planeta en enfriamiento, sembrándolo con vida en un proceso llamado panspermia . Tal vez, dice, todos somos descendientes de marcianos.

Me gustaría emborracharme contigo, dice el invitado a la derecha de Tyson, el comediante Jimmy Fallon, quien más tarde, cuando se le habla del rudo enfoque de Apophis, se desploma en su asiento, fumando un porro imaginario. ¡Me estás volviendo loco, hombre!

escuela de estudios profesionales

Podemos reírnos, pero Tyson se toma en serio las amenazas a la Tierra desde allí, y los extraterrestres sádicos no encabezan la lista. Marte una vez tuvo agua corriente, y hoy está completamente seco, dice. Alguna cosa malo sucedió en Marte. Con Venus y Marte como nuestros brillantes ejemplos de catástrofe planetaria, deberíamos estar en pie de guerra tecnológica, cree Tyson. Señala que el alunizaje en 1969 no fue producto de una pura sed de descubrimiento, sino de la habilidad para el juego de la Guerra Fría; que la especie está impulsada menos por la curiosidad que por la supervivencia frente a las amenazas existenciales. Y como alguien que sobrevivió a un ataque, no ven venir - Tyson vivía a pocas cuadras de las Torres Gemelas el 11 de septiembre de 2001, y vio las leyes de la física actuar en la colisión de objetos y en la caída de cuerpos humanos mientras sus binoculares se oscurecían con el polvo que cubría el centro, gris y estéril como el polvo lunar, su llamado a la acción contra los Apofises del mundo tiene un peso extra.

No quiero ser el hazmerreír de la galaxia, dice, cuando descubran que una especie que tenía la inteligencia para detener el impacto de un asteroide simplemente se extinguió.

Pesca en el hielo en Europa

En enero de 1610, Galileo Galilei, un profesor de matemáticas de 46 años en la Universidad de Padua, apuntó con su catalejo recién hecho al cielo nocturno. Vio cosas asombrosas y asombrosas que supuso que sería mejor ocultarlas a un público sin educación. La luna no era una esfera perfecta, como enseñaba la doctrina de la iglesia, pero tenía cráteres y montañas. Venus pasó por fases como la luna. El sol tenía manchas. Saturno tenía un aspecto peculiar. Y Júpiter tenía cuatro satélites propios que vagaban a su alrededor mientras la luna giraba alrededor de la Tierra, lo que no es una bendición para los geocentristas de Roma.

Cuando Neil Tyson, en una azotea del Bronx, miró por primera vez las brumas de la Vía Láctea, se comunicó con Galileo a través del tiempo y el espacio, como relata en sus memorias, maravillándose de que sus propios descubrimientos de la escarpada superficie lunar y de las piruetas más pequeñas de Júpiter Los socios eran tan frescos para mí en el Bronx, Nueva York, como deben haberlo sido para Galileo en Florencia, Italia, hace cuatro siglos. Galileo sería perseguido por las debilidades humanas del miedo, la ignorancia y la vanidad, y Tyson, recorriendo su camino de mayor resistencia, como ha descrito el viaje de su vida, sabe tan bien como cualquier astrónomo que los humanos todavía tienen un largo camino por recorrer. . En su ensayo número 100 para Historia Natural , en 2007, Tyson pidió la adopción de la perspectiva cósmica: una conciencia humilde, espiritual, no religiosa y de mente abierta obtenida del estudio del universo, una que nos exalta y nos eleva por encima de nuestros egos y prejuicios humildes. Imagine un mundo en el que todos, pero especialmente las personas con poder e influencia, tengan una visión ampliada de nuestro lugar en el cosmos, escribió. Con esa perspectiva, nuestros problemas se reducirían o nunca surgirían ''.

Hoy, en Estados Unidos, las tasas de alfabetización científica son bajas y los pedidos de recortes presupuestarios son fuertes. Tyson advierte que la nación está perdiendo terreno en ciencia y tecnología simplemente por quedarse quieta. Tiene una lista de tareas pendientes para el programa espacial que, según él, estimulará el capital intelectual. Entre otras cosas, quiere explorar la luna Europa de Júpiter, vista por primera vez por Galileo hace 400 años. Los científicos creen que Europa contiene agua líquida. Deberíamos perforar los kilómetros de hielo en Europa y explorar su océano líquido subsuperficial en busca de organismos vivos, afirma Tyson.

Para Tyson, cuanta más evidencia de que no somos el centro del universo, sino parte de una cadena cósmica, más conectados nos sentiremos con el cosmos y entre nosotros. Como suele decirle al público, después de todo, estamos hechos de polvo de estrellas: los elementos químicamente activos más prevalentes del universo (hidrógeno, oxígeno, carbono y nitrógeno) son los elementos más comunes de la vida en la Tierra. No estamos simplemente en el universo, dice, con profundidad cósmica. El universo está en nosotros.

Cosecha de Saturno

La última pregunta de trivia sobre el S.S. Canberra Fue este: Aparte de sus hermosos anillos, ¿qué característica distingue fuertemente a Saturno de los otros planetas del sistema solar?

El joven Tyson estaba en su zona de confort. El año anterior, cuando se le pidió que construyera una lámpara de madera en su clase de taller de séptimo grado, ignoró el diseño básico proporcionado por el maestro y en su lugar diseñó un instrumento inteligente con la forma de su planeta favorito: Saturno. Encendiste y apagaste la lámpara inclinando sus anillos. Saturno fue su . Y así supo, esa noche en alta mar, que Saturno es el único planeta con una densidad menor que la del agua. Encuentra un cuenco lo suficientemente grande y Saturno flotaría.

Tyson todavía tiene la lámpara de Saturno. Se encuentra en su escritorio, entre sus plumas y tinteros, un recordatorio de cómo los cielos inspiran la invención y cómo esos inventos iluminan nuestra vida cotidiana, uno de los temas principales de Tyson.

Tyson a los 15 años, asistiendo al Campamento Uraniborg en el desierto de Mojave. Está de pie junto a una astrocámara de gran formato. (Cortesía de Neil deGrasse Tyson)

Otorgan subvenciones a investigadores médicos para encontrar curas, dice. Y la pregunta es: '¿Qué pasa con los físicos? ¿Los vamos a financiar también? '' `` Oh, no, los días de los físicos se acabaron, nos fabricaron bombas ''. Disculpe, hagamos una pausa un minuto. Sí, los físicos fueron la base científica del armamento militar de la Guerra Fría. Pero la última vez que entró en un hospital, ¿cuáles eran esas máquinas con interruptores de encendido / apagado que pueden investigar la condición de su cuerpo sin abrirlo? Esas serían las máquinas de rayos X, la resonancia magnética y el ultrasonido. Y todos y cada uno de ellos existen basados ​​en los principios de la física, descubiertos por un físico que no tenía ningún interés particular en la medicina. Período.

Los verdaderos avances revolucionarios en nuestra comprensión del mundo natural se derivan de la polinización cruzada de disciplinas. Y los problemas planteados en la investigación del universo atraen a personas que tienen la inteligencia, la ambición y la perseverancia para hacer los descubrimientos que transformarán la forma en que vivimos.

Padre del cielo

Era 1994 y el Planetario Hayden estaba en problemas. La asistencia fue baja. Muchas de las exhibiciones estaban pasadas de moda. Ese año, Tyson, que todavía era un postdoctorado en Princeton, fue contratado por Hayden como científico de planta a tiempo parcial y se le pidió que dirigiera el esfuerzo para reconstruir una institución que se inauguró en 1935.

Entendí que la antigua instalación no estaba sirviendo a la generación actual, dice Tyson. Era una cúpula de planetario con pasillos que en su mayoría tenían exhibiciones de paneles planos, y eso era básicamente todo. La instalación era buena para mostrar el cielo nocturno, pero ahora sabemos acerca de los agujeros negros, los cuásares y las galaxias en colisión. Hay más lugares para explorar además del cielo nocturno visto desde la Tierra.

Pero si Tyson iba a ayudar a conceptualizar el nuevo Centro Rose para la Tierra y el Espacio de $ 230 millones, tenía una condición previa. Dije: 'Una cosa que tenemos que hacer es construir un departamento de investigación'. Y ellos dijeron: 'Oh, no tenemos tiempo para eso ahora, solo queremos que esto despegue'. No lo tomas en serio. Llámame cuando hables en serio '. Y en 1996 me llegó la oferta completa para convertirme en director, una vez que la institución se comprometió a crear un departamento de investigación en astrofísica.

Se necesitaron dos años para examinar a los arquitectos y diseñadores y analizar los planes y las ideas, dice Tyson. La nueva estructura, que se inauguró en febrero de 2000 en la huella del antiguo planetario, es un cubo de vidrio de varios pisos que alberga la Esfera Hayden de 87 pies de diámetro y 4 millones de libras. Dentro de la esfera se encuentra el Teatro Espacial, donde un proyector de estrellas Zeiss Mark IX inunda la bóveda con un cielo nocturno palpitante.

Pero Tyson se enorgullece más del crecimiento del departamento de investigación. Pasamos de un científico, yo, a 18 científicos con doctorado, dice. Están investigando el nacimiento, la vida y la muerte de las estrellas, la evolución de las nubes de gas dentro de la galaxia, las estrellas binarias y su evolución, las estrellas que algún día podrían explotar y el efecto que tendría en sus entornos, y la detección. de planetas que orbitan alrededor de otras estrellas. Tres de los investigadores, Michael Shara, 94CC de Ben Oppenheimer y Mordecai-Mark Mac Low, tienen puestos adjuntos permanentes de tiempo completo en Columbia.

En 2004, Tyson dejó de enseñar en Princeton y pasó, como él dice, de un aula de 200 a un aula de 1 millón. A través de satélites de televisión por encima de la Tierra, el mensaje de Tyson se transmite por todo el planeta.

Neil es uno de los grandes portavoces públicos de la ciencia y particularmente de la astrofísica, dice Ellen Futter '71BC,' 74LAW, la ex presidenta de Barnard que se convirtió en directora del Museo Americano de Historia Natural en 1993. Él es solo un maestro en hacer un lugar que la mayoría de las personas no pueden ver y tienen dificultades para imaginar, cobrar vida y ser visibles, no solo en el sentido de que están viendo lo que es o podría ser, sino que lo están conceptualizando intelectualmente. Hace accesibles los conceptos y los relaciona con nosotros y con la vida en la Tierra.

Ahora, en el décimo año del Rose Center, Tyson está revisando las exhibiciones para ver qué necesita actualizarse, modificarse o cambiar las prioridades. La mayoría de las exhibiciones aquí están basadas en ideas más que en objetos, dice. Es demasiado fácil hablar de cosas. Es mucho más difícil hablar de ideas. Pero las ideas son las que te dan poder.

Las ideas también pueden causar divisiones. Una de las decisiones de Tyson para la nueva instalación, que involucró un ajuste a las pantallas planetarias, trajo algunas ondas de choque inesperadas: Tyson, el mensajero, se encontró en el centro de una tormenta de fuego que se extendió desde las escuelas primarias de EE. UU. Hasta los límites exteriores de nuestro sistema solar. sistema.

Blues neptuniano y amor plutónico

Jon Stewart probablemente capturó los sentimientos de muchos estadounidenses en una emisión reciente de El show diario , cuando interrumpió la letanía de razones de Tyson para hacer lo que había hecho. El rostro de Stewart se arrugó en una máscara del sentido agraviado de la justicia de un niño; apuntó con un dedo acusador a su invitado y dijo, ahogando un sollozo: ¿Qué hizo Plutón para usted ?

Neil Tyson no se acobarda ante estos llamamientos. Plutón se lo esperaba, le dijo a Stewart y al resto de Estados Unidos. Nadie acusó jamás a un astrofísico de ser sentimental.

En su oficina, Tyson recuerda la mañana del 22 de enero de 2001, cuando el New York Times publicó un titular en la portada que decía: ¿Plutón ya no es un planeta? Solo en Nueva York. Parecía que un Veces Un periodista había descubierto, un año después de la apertura del Rose Center, que faltaba algo en las exhibiciones del sistema solar de Hayden. Eso se debía a que el comité científico para el diseño y la construcción del Rose Center, encabezado por Tyson, había decidido clasificar los principales objetos del sistema solar por propiedades similares: los cuatro planetas terrestres, los cuatro gigantes gaseosos y ... bueno, Plutón parecía tienen más en común con los innumerables objetos helados del Cinturón de Kuiper. ¿Y no sería Plutón más feliz agrupado con sus hermanos, en lugar de ser un bicho raro planetario?

Si Plutón estuviera tan cerca del sol como la Tierra, dice Tyson, el calor del sol evaporaría el hielo de Plutón y le crecería una cola. Tenemos palabras para los objetos con cola en el universo. Los llamamos cometas.

Este pequeño razonamiento científico no impidió que Tyson recibiera correos de odio en crayones de estudiantes de tercer grado, quienes, como Stewart, no podían entender por qué su lindo y pequeño planeta, que compartía un nombre con un perro de Disney, debería ser expulsado del planeta patio de recreo.

decisión de lemon v kurtzman

Es amor, dice Tyson. No hay otra forma de interpretar lo que sucedió, excepto que las personas están conectadas de manera visceral con Plutón como planeta. Me sorprendió la intensidad con la que la gente expresaba sus emociones por lo que habíamos hecho.

Con todas las cartas enojadas y las llamadas telefónicas, Tyson apenas podía concentrarse en su trabajo. Para la catarsis, escribió un libro llamado Los archivos de Plutón: el ascenso y la caída del planeta favorito de Estados Unidos. Un programa de PBS basado en el libro emitido el pasado mes de marzo, protagonizado por el telegénico Tyson, quien nos guía por las fases de Plutón, desde su descubrimiento en 1930 en el Observatorio Lowell en Flagstaff, Arizona, por el astrónomo Clyde Tombaugh (el mismo año, como sucedió , que cierto perro adorable debutó en el corto animado de Disney La cuadrilla de la cadena ), a la decisión de 2006 de la Unión Astronómica Internacional de reclasificar a Plutón como planeta enano, seis años después de que Tyson y Hayden hubieran ido a donde ningún planetario había ido antes.

La degradación de Plutón (o admisión, si lo prefiere) al cinturón de objetos helados que rodean el sistema solar tiene un impacto significativo en al menos otro planeta: Neptuno, que lleva el nombre del hermano mitológico de Plutón, ha sido empujado hasta el final de la línea. Es una píldora difícil de tragar para un gigante gaseoso con dos lunas. Pero Neptuno, como Plutón antes, haría bien en prestar atención a la sabiduría del propio Tyson. Las palabras aparecen como un epígrafe de las memorias de Tyson:

Más allá del juicio de los demás
Elevándose por encima del cielo
Miente el poder de la ambición.

Ah, y Plutón, si ves a Apophis ahí fuera, dile que ya tenemos suficientes problemas.

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