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Una combinación perfecta

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El neurólogo y autor Oliver Sacks cruza disciplinas para convertirse en el primer artista de Columbia de la Universidad. Aquí, compartimos un extracto del libro de Sacks, Musicofilia: cuentos de música y cerebro .

nivel primario de prevención
Otoño 2007

Mark Steele

`` Soy clínico, soy médico, uso bata blanca la mayor parte del tiempo y escucho a la gente '', dijo el neurólogo Oliver Sacks a profesores y estudiantes del Departamento de Psiquiatría en su primer día en Columbia en Septiembre, durante una conferencia en el campus del Centro Médico de la Universidad de Columbia (CUMC). 'Escucho sus historias, imagino sus vivencias, trato de entender cómo reaccionan o se adaptan a las experiencias producidas por algún cambio mental o físico, y observo comportamientos'.

En otras palabras, también es escritor. El autor de 10 libros, incluidos los más vendidos. despertares (1973) y El hombre que confundió a su esposa con un sombrero (1985), las historias extravagantes, eruditas y amigables para los profanos de los fenómenos neurológicos de Sacks lo establecieron como un modelo del ideal multidisciplinario.

Y así, cuando Gregory Mosher, director de Arts Initiative en Columbia, se acercó al rector Alan Brinkley sobre la formación de un nuevo puesto, Columbia Artist, que promovería la beca multidisciplinaria en Columbia, nombró a Sacks como un ejemplo de un candidato digno. El resto fue casualidad: varios meses después, Mosher y el profesor universitario Eric Kandel fueron abordados por un amigo en común de ellos y Sacks que querían saber si Columbia estaría interesada en involucrar a Sacks de alguna manera. Con la posición de Columbia Artist en mente, Mosher y Kandel se propusieron traer a Sacks a bordo.

'Por supuesto, daríamos la bienvenida a Oliver Sacks a Columbia solo por sus escritos', dice Mosher. O su ciencia sola. El hecho de que ejemplifique tantos de los objetivos intelectuales y creativos de Columbia hace que su llegada sea un acontecimiento verdaderamente alegre ”. Ahora profesor de neurología clínica y psiquiatría clínica en CUMC, Sacks también enseñará escritura creativa en el programa MFA.

Nacido en Londres en 1933, Oliver Sacks creció en una familia cultivada de médicos y científicos. Su madre, un cirujano, y su padre, un médico general, estaban sumamente solícitos con la curiosidad de su hijo menor, como se registra en Tío Tungsteno: Recuerdos de una infancia química (2001). Sacks obtuvo su título de médico en la Universidad de Oxford y se mudó a Nueva York en 1965. Un año después, como neurólogo consultor del Hospital Beth Abraham en el Bronx, Sacks trató a un grupo de pacientes cuyos episodios de enfermedad del sueño (encefalitis letárgica) formó la base de despertares , que luego se convirtió en una película protagonizada por Robert De Niro y Robin Williams. Además de su trabajo en instituciones locales, Sacks también mantiene una pequeña práctica privada en neurología.

Si las reminiscencias de la infancia de Sacks en Tío tungsteno sugieren el hijastro literario de Marcel Proust e Isaac Asimov, su último libro, Musicofilia: cuentos de música y cerebro , agrega una pizca de Thomas Mann, obsesionado con la música. Retomando el hilo del capítulo 'Reminiscencia' - sobre música y memoria - en El hombre que confundió a su esposa con un sombrero , la nueva colección explora los efectos neurológicos de la música a través de las experiencias de la variedad habitual de pacientes extraordinarios de Sacks.

En este capítulo, 'Papa Blows His Nose in G: Absolute Pitch', Sacks explora el fenómeno del tono absoluto.


Las personas con tono absoluto pueden decir inmediatamente, sin pensarlo, el tono de cualquier nota, sin reflexión ni comparación con un estándar externo. Pueden hacer esto no solo con cualquier nota que escuchen, sino con cualquier nota que imaginen o escuchen en sus cabezas. De hecho, Gordon B., un violinista profesional que me escribió sobre tinnitus, o zumbidos en sus oídos, comentó con total naturalidad que su tinnitus era 'un F alto natural'. Creo que no se dio cuenta de que decir esto era de alguna manera inusual; pero de los millones de personas con tinnitus, probablemente ni una de cada diez mil podría decir qué tono tiene su tinnitus.

La precisión del tono absoluto varía, pero se estima que la mayoría de las personas con él pueden identificar más de 70 tonos en la región media del rango auditivo, y cada uno de estos 70 tonos tiene, para ellos, una cualidad única y característica que lo distingue. absolutamente de cualquier otra nota.

El compañero de la música de Oxford fue una especie de Noches árabes para mí de niño, una fuente inagotable de historias musicales, y ofrece muchos ejemplos encantadores de tono absoluto. Sir Frederick Ouseley, ex profesor de música en Oxford, por ejemplo, “fue toda su vida notable por su sentido del tono absoluto. A los cinco años pudo comentar: 'Piensa, papá se suena la nariz con G.' Él diría que tronaba en G o que el viento silbaba en D, o que el reloj (con un timbre de dos notas) sonaba en B menor, y cuando se probaba la afirmación, invariablemente se encontraba correcta '. Para la mayoría de nosotros, tal capacidad para reconocer un tono exacto parece asombrosa, casi como otro sentido, un sentido que nunca podemos esperar poseer, como la visión infrarroja o de rayos X; pero para los que nacen con tono absoluto, parece perfectamente normal.

limón contra kurtzman (1971)

El entomólogo finlandés Olavi Sotavalta, un experto en los sonidos de los insectos en vuelo, recibió una gran ayuda en sus estudios al tener un tono absoluto para el sonido de un insecto en vuelo que es producido por la frecuencia de sus aleteos. No contento con la notación musical, Sotavalta pudo estimar frecuencias muy exactas de oído. El tono de sonido hecho por la polilla. Gama Plusia se aproxima a un F agudo bajo, pero Sotavalta podría estimarlo con mayor precisión como si tuviera una frecuencia de 46 ciclos por segundo. Esta habilidad, por supuesto, requiere no solo un oído notable, sino también un conocimiento de las escalas y frecuencias con las que se puede correlacionar el tono.

Sin embargo, tal correlación, aunque inmensamente impresionante, desvía la atención de la verdadera maravilla del tono absoluto: para aquellos con tono absoluto, cada tono, cada tecla parece cualitativamente diferente, cada uno posee su propio 'sabor' o 'sensación', su propio carácter. Aquellos que tienen un tono absoluto a menudo lo comparan con el color: 'escuchan' la nitidez G tan instantánea y automáticamente como nosotros 'vemos' el azul. (De hecho, la palabra 'croma' se usa a veces en la teoría musical). Si bien el tono absoluto puede sonar como un sentido adicional delicioso, lo que permite cantar instantáneamente o anotar cualquier música en su tono correcto, también puede causar problemas. Uno de esos problemas ocurre con la afinación inconstante de los instrumentos musicales. Así, Mozart, de siete años, comparando su violín con el de su amigo Schactner, dijo: `` Si no ha alterado la afinación de su violín desde la última vez que lo toqué, es medio cuarto de tono más plano ''. que el mío aquí. (Por lo que está relacionado en El compañero de la música de Oxford ; Hay muchos cuentos sobre el oído de Mozart, algunos sin duda apócrifos.) Cuando el compositor Michael Torke se encontró con mi propio piano antiguo, que, aún teniendo sus cuerdas originales del siglo XIX, no está afinado al estándar de 440 ciclos por segundo de los pianos modernos. , instantáneamente comentó que era un tercio de tono plano. Tal nitidez o planitud general no sería notada por alguien sin tono absoluto, pero puede ser angustiante e incluso incapacitante para quienes la tienen. El compañero de la música de Oxford nuevamente da muchos ejemplos, incluido uno de un eminente pianista que, tocando la Sonata a la luz de la luna (una pieza que 'todas las colegialas tocan'), la superó solo 'con la mayor dificultad' porque el piano estaba afinado en un tono que no estaba acostumbrado a, y 'experimentó la angustia de tocar la pieza en una tecla y escucharla en otra'.

Cuando las personas con un tono absoluto 'escuchan una pieza musical familiar tocada en el tono equivocado', escriben Daniel Levitin y Susan Rogers, a menudo se agitan o se molestan. Para tener una idea de cómo es, imagínese yendo al mercado de productos y descubriendo que, debido a un desorden temporal del procesamiento visual, todos los plátanos aparecen anaranjados, la lechuga amarilla y las manzanas moradas '.

Transponer música de una tonalidad a otra es algo que cualquier músico competente puede hacer de forma fácil y casi automática. Pero para alguien con un tono absoluto, cada tonalidad tiene su propio carácter único, y es probable que la tonalidad en la que uno siempre ha escuchado una pieza se sienta como la única correcta. Transponer una pieza musical, para alguien con un tono absoluto, es análogo a pintar un cuadro con todos los colores incorrectos.

Otra dificultad me la mencionó el neurólogo y músico Steven Frucht, quien él mismo tiene un tono absoluto. A veces experimenta cierta dificultad para escuchar intervalos o armonías porque es muy consciente del croma de las notas que las componen. Si, por ejemplo, uno toca un C en el piano y el F sostenido por encima de este, es posible que sea tan consciente de la C-ness del C y del F-sharp del F-sostenido que no se da cuenta de que forman un tritono, una disonancia que hace que la mayoría de la gente se estremezca.

promedio de gpa para la escuela de posgrado en psicología

El tono absoluto no es necesariamente de mucha importancia incluso para los músicos: Mozart lo tenía, pero Wagner y Schumann no lo tenían. Pero para cualquiera que lo tenga, la pérdida de tono absoluto puede sentirse como una privación severa. Esta sensación de pérdida fue claramente manifestada por uno de mis pacientes, Frank V., un compositor que sufrió daño cerebral por la rotura de un aneurisma de la arteria comunicante anterior. Frank tenía un gran talento musical y había sido entrenado musicalmente desde los cuatro años. Había tenido un tono absoluto desde que podía recordar, pero ahora, dijo, 'se ha ido, o ciertamente se ha erosionado'. Dado que el tono absoluto era una ventaja para él como músico, sintió profundamente su erosión. Originalmente, dijo, percibía los tonos instantáneamente, absolutamente, como percibía los colores. No se involucró ningún 'proceso mental', ninguna inferencia, ninguna referencia a otros tonos, intervalos o escalas. Esta forma de tono absoluto se había desvanecido por completo; era, dijo, como si se hubiera vuelto 'daltónico' a este respecto. Pero cuando convaleció de su lesión cerebral, descubrió que todavía poseía memorias de tono confiables de ciertas piezas y ciertos instrumentos, y podía usar estos puntos de referencia para inferir otros tonos, aunque esto, en comparación con su tono absoluto 'instantáneo', era un proceso más lento.

También era, subjetivamente, completamente diferente, ya que anteriormente cada nota y cada tecla habían tenido un sabor distintivo para él, un carácter exclusivamente suyo. Ahora todo esto se había ido, y ya no había ninguna diferencia real, para él, entre una llave y otra.

Parece curioso, en cierto modo, que el tono absoluto sea tan raro (se estima que ocurre en menos de una persona de cada 10.000). ¿Por qué no todos escuchamos la 'nitidez G' tan automáticamente como vemos el azul o olemos una rosa? 'La verdadera pregunta sobre el tono absoluto', escribieron Diana Deutsch et al. en 2004, 'no es por qué algunas personas lo poseen, sino por qué no es universal. Es como si la mayoría de la gente tuviera un síndrome con respecto al etiquetado de tonos que es como la anomia de color, en el que el paciente puede reconocer colores y discriminar entre ellos, pero no puede asociarlos con etiquetas verbales.

Deutsch también habla aquí por experiencia personal. Como me escribió en una carta reciente:

Me di cuenta de que tenía un tono absolutoy que esto era inusualFue una gran sorpresa cuando descubrí, a los cuatro años, que otras personas tenían dificultades para nombrar notas fuera de contexto. Todavía recuerdo vívidamente mi conmoción al descubrir que cuando tocaba una nota en el piano, otros tenían que ver qué tecla se tocaba para nombrarla.

Para darte una idea de lo extraña que nos parece la falta de tono absoluto a quienes la tenemos, toma la denominación de colores como una analogía. Suponga que le muestra a alguien un objeto rojo y le pide que nombre el color. Y supongamos que respondió: 'Puedo reconocer el color y puedo distinguirlo de otros colores, pero simplemente no puedo nombrarlo'. Luego, yuxtapuso un objeto azul y nombró su color, y él respondió: 'Está bien, ya que el segundo color es azul, el primero debe ser rojo'. Creo que la mayoría de la gente encontraría este proceso bastante extraño. Sin embargo, desde la perspectiva de alguien con un tono absoluto, así es precisamente como la mayoría de la gente nombra los tonosevalúan la relación entre el tono que se va a nombrar y otro tono cuyo nombre ya conocen ... Cuando escucho una nota musical e identifico su tono, sucede mucho más que simplemente colocar su tono en un punto (o en una región) a lo largo de un continuo. Supongamos que escucho un F sostenido en el piano. Obtengo un fuerte sentido de familiaridad con la 'nitidez de F'como el sentido que uno tiene cuando reconoce un rostro familiar. El tono se incluye con otros atributos de la nota.su timbre (muy importante), su volumen, etc. Creo que, al menos para algunas personas con tono absoluto, las notas se perciben y recuerdan de una manera mucho más concreta que para quienes no poseen esta facultad.

El tono absoluto es de especial interés porque ejemplifica un ámbito completamente diferente de percepción, de qualia, algo que la mayoría de nosotros ni siquiera podemos comenzar a imaginar porque es una habilidad aislada con poca conexión inherente con la musicalidad o cualquier otra cosa, y porque muestra cómo los genes y la experiencia pueden interactuar en su producción.

Durante mucho tiempo ha quedado claro de forma anecdótica que el tono absoluto es más común en los músicos que en el público en general, y esto ha sido confirmado por estudios a gran escala. Entre los músicos, el tono absoluto es más común en aquellos que han tenido formación musical desde una edad temprana. Pero la correlación no siempre se mantiene; muchos músicos dotados no logran desarrollar el tono absoluto, a pesar de un entrenamiento temprano intensivo. Es frecuente en ciertas familias, pero ¿se debe a un componente genético o a que algunas familias proporcionan un entorno musical más rico? Existe una asociación sorprendente entre el tono absoluto y la ceguera temprana (algunos estudios estiman que alrededor del 50 por ciento de los niños que nacen ciegos o ciegos en la infancia tienen un tono absoluto).

Una de las correlaciones más intrigantes ocurre entre el tono absoluto y el trasfondo lingüístico. Durante los últimos años, Diana Deutsch y sus colegas han estudiado tales correlaciones con mayor detalle, y observaron que 'los hablantes nativos de vietnamita y mandarín muestran un tono absoluto muy preciso al leer listas de palabras'; la mayoría de estos sujetos mostraron una variación de un cuarto de tono o menos. Deutsch y sus investigadores también han mostrado diferencias muy dramáticas entre la incidencia del tono absoluto en dos poblaciones de estudiantes de música de primer año: una en la Eastman School of Music en Rochester, Nueva York, y la otra en el Conservatorio Central de Música de Beijing. . 'Para los estudiantes que habían comenzado su formación musical entre los cuatro y los cinco años', escribieron, 'aproximadamente el 60 por ciento de los estudiantes chinos cumplían con el criterio del tono absoluto, mientras que solo alrededor del 14 por ciento de los que no hablaban un solo idioma en Estados Unidos cumplían con el criterio'. Para aquellos que habían comenzado su formación musical a los seis o siete años, los números en ambos grupos fueron proporcionalmente más bajos, alrededor del 55 por ciento y el 6 por ciento. Y para los estudiantes que habían comenzado su formación musical aún más tarde, a los ocho o nueve años, 'aproximadamente el 42 por ciento de los estudiantes chinos cumplieron con el criterio, mientras que ninguno de los estadounidenses que no hablaban un solo idioma lo hizo'. No hubo diferencias entre los géneros en ninguno de los grupos.

Esta sorprendente discrepancia llevó a Deutsch a conjeturar que 'si se les da la oportunidad, los bebés pueden adquirir el tono absoluto como una característica del habla, que luego puede trasladarse a la música'. Para los hablantes de un idioma no tonal como el inglés, sentían que 'la adquisición del tono absoluto durante el entrenamiento musical es análoga a aprender los tonos de un segundo idioma'. Observaron que hubo un período crítico para el desarrollo del tono absoluto, antes de los ocho años aproximadamente, aproximadamente la misma edad en la que a los niños les resulta mucho más difícil aprender los fonemas de otro idioma (y, por lo tanto, hablar un segundo idioma). con acento nativo). Deutsch y compañía sugirieron, por lo tanto, que todos los bebés podrían tener el potencial de adquirir un tono absoluto, lo que tal vez podría 'realizarse al permitir que los bebés asocien tonos con etiquetas verbales durante el período crítico' para la adquisición del lenguaje. (No excluyeron la posibilidad, sin embargo, de que las diferencias genéticas también pudieran ser importantes).

Los correlatos neuronales del tono absoluto se han aclarado al comparar los cerebros de músicos con y sin tono absoluto utilizando una forma refinada de imágenes cerebrales estructurales (morfometría de resonancia magnética), y mediante imágenes funcionales del cerebro a medida que los sujetos identifican tonos e intervalos musicales. Un artículo de 1995 de Gottfried Schlaug y sus colegas mostró que en músicos con tono absoluto (pero no en músicos sin) había una asimetría exagerada entre los volúmenes del planum temporale derecho e izquierdo, estructuras en el cerebro que son importantes para la percepción de habla y música. Se han mostrado asimetrías similares en el tamaño y la actividad del planum temporale en otras personas con tono absoluto.

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El tono absoluto no es solo una cuestión de percepción del tono. Las personas con tono absoluto deben ser capaces no solo de percibir diferencias de tono precisas, sino también de etiquetarlas, de alinearlas con las notas o los nombres de una escala musical. Es esta capacidad la que Frank V. perdió con el daño del lóbulo frontal causado por la ruptura de su aneurisma cerebral. Los mecanismos cerebrales adicionales necesarios para correlacionar el tono y la marcación se encuentran en los lóbulos frontales, y esto también se puede ver en los estudios de resonancia magnética funcional; por lo tanto, si se le pide a alguien con tono absoluto que nombre tonos o intervalos, las resonancias magnéticas mostrarán activación focal en ciertas áreas asociativas de la corteza frontal. En aquellos con tono relativo, esta región se activa solo al nombrar intervalos.

Si bien todas las personas aprenden este etiquetado categórico con tono absoluto, no está claro que esto excluya una percepción categórica previa del tono que no depende de la asociación y el aprendizaje. Y la insistencia de muchos con tono absoluto en las cualidades perceptivas únicas de cada tono, su 'color' o 'croma', sugiere que antes del aprendizaje de etiquetas categóricas, puede haber una categorización puramente perceptual.

Jenny Saffran y Gregory Griepentrog de la Universidad de Wisconsin compararon a bebés de ocho meses con adultos con y sin entrenamiento musical en una prueba de aprendizaje de secuencias de tonos. Descubrieron que los bebés dependían mucho más de las señales de tono absoluto; los adultos, en señales relativas de tono. Esto les sugirió que el tono absoluto puede ser universal y altamente adaptativo en la infancia, pero se vuelve desadaptativo más tarde y, por lo tanto, se pierde. 'Los bebés limitados a agrupar melodías por tonos perfectos', señalaron, 'nunca descubrirían que las canciones que escuchan son las mismas cuando se cantan en diferentes tonos o que las palabras pronunciadas en diferentes frecuencias fundamentales son las mismas'. En particular, argumentaron, el desarrollo del lenguaje requiere la inhibición del tono absoluto, y solo las condiciones inusuales permiten que se mantenga. (La adquisición de un lenguaje tonal puede ser una de las 'condiciones inusuales' que conducen a la retención y quizás al aumento del tono absoluto).

Deutsch y sus colegas, en su artículo de 2006, sugirieron que su trabajo no solo tiene 'implicaciones para los problemas de modularidad en el procesamiento del habla y la música ... [sino] del origen evolutivo' de ambos. En particular, consideran que el tono absoluto, cualesquiera que sean sus vicisitudes posteriores, ha sido crucial para los orígenes tanto del habla como de la música. En su libro Los neandertales cantantes: los orígenes de la música, el lenguaje, la mente y el cuerpo Steven Mithen lleva esta idea más allá, sugiriendo que la música y el lenguaje tienen un origen común, y que una especie de protomúsica combinada con protolenguaje era característica de la mente neandertal. A este tipo de lenguaje de canto de significados, sin palabras individuales como las entendemos, él llama Hmmm (por holístico-mimético-musical-multimodal), y dependía, especula, de un conglomerado de habilidades aisladas, incluidas las capacidades miméticas y el tono absoluto. .

Con el desarrollo de 'un lenguaje compositivo y reglas sintácticas', escribe Mithen, 'permitiendo decir un número infinito de cosas, en contraste con el número limitado de frases que Hmmm permitía ... el cerebro de bebés y niños se habría desarrollado de una manera nueva, una de cuyas consecuencias habría sido la pérdida del tono perfecto en la mayoría de los individuos y una disminución de las habilidades musicales ”. Tenemos poca evidencia hasta ahora para esta audaz hipótesis, pero es tentadora.

Una vez me hablaron de un valle aislado en algún lugar del Pacífico donde todos los habitantes tienen un tono absoluto. Me gusta imaginar que un lugar así está poblado por una tribu antigua que ha permanecido en el estado de los neandertales de Mithen, con una gran cantidad de exquisitas habilidades miméticas y comunicándose en un protolenguaje tan musical como léxico. Pero sospecho que el Valle del tono absoluto no existe, excepto como una hermosa metáfora edénica, o tal vez como una especie de memoria colectiva de un pasado más musical.

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