Principal Otro Reseña: 'El emperador de todas las enfermedades'

Reseña: 'El emperador de todas las enfermedades'

Libros

Una biografía de cáncer , por Siddhartha Mukherjee (Scribner).

Por Julia Klein |Primavera 2011

IEs difícil, si no imposible, llegar a la mediana edad sin experimentar de cerca los estragos del cáncer. En mi caso, la letanía de pérdidas incluye a una abuela muerta por cáncer de colon, una amiga de mucho tiempo que sucumbió a un cáncer de mama metastásico y una madre que sobrevivió al cáncer de mama a los 60 años pero murió, hace dos años, de cáncer de estómago.

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Cuando fue diagnosticado, la enfermedad de mi madre estaba avanzada, era metastásica y, por lo tanto, inevitablemente fatal. Sin embargo, le ofrecieron quimioterapia, que podría haber retrasado el progreso de su cáncer; no hay forma de saberlo con certeza. Mi madre, de unos 80 años, era valiente y tenía esperanzas sobre su tratamiento. Quiero vivir, le dijo al oncólogo. Ella persistió en creer que de alguna manera podría curarse, a pesar de que le habían dicho que una cura era imposible. Su fe en la medicina moderna contra el cáncer era tan profunda como fuera de lugar. Aproximadamente nueve meses después de su diagnóstico, justo después de que decidiéramos inscribirla en un programa de cuidados paliativos, ella me preguntó de manera desgarradora: Julia, ¿cuándo vamos al médico? Una semana después, estaba muerta.

Fue con esta triste historia personal como contexto que recogí el muy elogiado de Siddhartha Mukherjee El emperador de todas las enfermedades: una biografía de cáncer . Mukherjee, profesor asistente de medicina en Columbia y médico del personal del Centro Médico de la Universidad de Columbia, escribe que originalmente tenía la intención de que el libro fuera una revista de sus dos años como becario de oncología en el Hospital General de Massachusetts en Boston.

Terminó produciendo algo considerablemente más ambicioso: una historia elocuente e indispensable del cáncer. (La presunción biográfica del subtítulo es inteligente sin ser particularmente esclarecedora). El emperador de todas las enfermedades rastrea los primeros destellos históricos de la enfermedad, el desarrollo de regímenes de tratamiento, el papel de la prevención y los mecanismos biológicos por los cuales el cáncer causa sus diversas formas de estragos. Anclar la narrativa y darle un rostro humano son estudios de casos de pacientes que vivieron para contar sus historias, y de otros que no lo hicieron.

A fuerza de su tema, El emperador de todas las enfermedades a veces puede ser difícil de leer. El sufrimiento vívidamente representado de pacientes como Carla Reed, en las garras de una leucemia agresiva, o Barbara Bradfield, luchando contra el cáncer de mama metastásico, podría evocar asociaciones dolorosas. (Lo hizo para mí). Y la elegante exposición de Mukherjee sobre la ciencia del cáncer, que toca retrovirus, protooncogenes, supresores de tumores, mutaciones genéticas, vías bioquímicas y más, resultará un desafío para los lectores sin una formación decente en biología.

Vale la pena persistir. Este es un libro extraordinario: escrito de manera convincente, investigado de manera impresionante y animado por una sensibilidad que es a la vez escéptica y empática. Mukherjee relata la historia del cáncer como si fuera un thriller, y su dominio narrativo es tan completo como su experiencia científica. Esta no es una historia cultural en toda regla, pero está enriquecida por las inclinaciones literarias de Mukherjee. Comienza cada capítulo con epígrafes, y aparecen nombres como Czeslaw Milosz, T. S. Eliot y Jack London junto con citas de investigadores del cáncer.

Después de sumergir al lector en la difícil situación de Carla Reed, Mukherjee se remonta al laboratorio de Boston de la década de 1940 de Sidney Farber, un pionero de la quimioterapia, y luego a los escritos del médico egipcio Imhotep. En un manuscrito que data de alrededor del 2500 aC, Imhotep describe un caso de cáncer de mama; con respecto al tratamiento, escribe simplemente: No hay ninguno.

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Este es el primer registro de cáncer en la literatura médica. A lo largo de los siglos, dice Mukherjee, el cáncer pareció ser un factor secundario. Aunque puede afectar a niños y adultos jóvenes, el cáncer, una enfermedad de la división celular enloquecida, está fuertemente correlacionada con la edad. En el pasado, las enfermedades infecciosas diezmaron grandes franjas de la población antes de que pudiera surgir el cáncer. De ello se deduce que, a medida que nuestra población envejece, la prevalencia del cáncer aumentará y la necesidad de tratamientos eficaces y medidas preventivas será aún más urgente.

Mukherjee es muy consciente de que a medida que aumentan los casos de cáncer, las curas no han ido al mismo ritmo. Si bien tiende a ver a los investigadores del cáncer como heroicos, es menos optimista con los médicos que han empleado con demasiada facilidad la cirugía radical y la quimioterapia radical.

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Históricamente, un diagnóstico de cáncer ha inspirado temor no solo por el curso doloroso de la enfermedad y la alta tasa de mortalidad, sino también por lo arduo del tratamiento. Las curaciones, a menudo de dudosa eficacia, implicaban desfiguración quirúrgica, la ingestión de sustancias químicas altamente tóxicas con efectos secundarios paralizantes, radiación potencialmente dañina o alguna combinación de las tres. (El oncólogo de mi madre, al describir su declive a la semiconsciencia, atribuyó la culpa conjuntamente a su cáncer y a los medicamentos que estaba tomando para combatirlo).

Mukherjee compara el tratamiento del cáncer con el acertijo de la Reina Roja de Lewis Carroll, en el que tanto los médicos como los pacientes están pedaleando furiosamente solo para quedarse quietos en un solo lugar. Y, sin embargo, hace solo unas décadas, la situación era notablemente peor. Algunos cánceres que alguna vez fueron mortales, incluida la leucemia infantil, ahora son altamente curables. Y el arsenal de remedios se ha ampliado. La mastectomía radical de William S. Halsted de finales del siglo XIX, que extirpaba los ganglios linfáticos y las mamas, ha sido reemplazada principalmente por la mastectomía simple y, en algunos casos, una tumorectomía con conservación de mamas. Los cócteles de quimioterapia de dosis alta se complementan, si aún no se eliminan, con medicamentos menos tóxicos y más específicos, incluidos Herceptin (para el cáncer de mama) y Gleevec (para la leucemia).

En estos remedios más sutiles, junto con una mejor prevención contra los carcinógenos, se encuentra el futuro de la oncología, sugiere Mukherjee. No se vislumbra una cura simple, universal o definitiva, escribe. Pero a medida que la ciencia del cáncer se vuelve más sofisticada, generará una medicina oncológica más sofisticada, una gama de tratamientos y curas específicos en constante evolución.

Mukherjee se aleja de las predicciones utópicas. La tecnología, escribe, disuelve su propio pasado, complicando tales pronósticos. Pero es probable que ni la naturaleza humana ni la naturaleza del cáncer cambien. Entonces, escribe, la implacabilidad, la inventiva, la resistencia, el mareo pivote entre el derrotismo y la esperanza, el impulso hipnótico de soluciones universales, la decepción de la derrota, la arrogancia y la arrogancia que han caracterizado la batalla contra el cáncer hasta la fecha seguramente lo harán. sé parte de su futuro también.

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