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La ciencia de la vacuna contra la gripe

Enfermedad infecciosaOct. 10 2016Los expertos de Mailman School explican qué incluye la vacuna estacional, por qué solo funciona parcialmente y cómo lograr que más personas se protejan.

Al llegar con el frío otoñal en el aire, las vacunas contra la gripe se dispensan en clínicas y farmacias de todo el país. Si bien es imperfecta, la vacuna es la forma más confiable de evitar una infección potencialmente mortal. Si bien muchos lo aceptan como un inconveniente estacional, la influenza mata a unos 19,000 estadounidenses en un año promedio.

Siguiendo el trabajo pionero de Hilary Koprowski, quien desarrolló un protocolo de vacunación utilizando virus vivos atenuados, Jonas Salk y Thomas Francis crearon la primera vacuna moderna contra la gripe del mundo en 1938 utilizando huevos de gallina fertilizados. Su vacuna se utilizó por primera vez para proteger a las tropas estadounidenses durante la Segunda Guerra Mundial. En los años posteriores, el método para producir la vacuna ha permanecido prácticamente igual, pero la calidad de la información que entra en su desarrollo ha cambiado drásticamente, dice Stephen S. Morse, experto en enfermedades infecciosas y profesor de Epidemiología.

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Ahora se sabe que la influenza está en un estado de cambio constante, mutando a medida que pasa de un reservorio de la enfermedad a otro, de aves migratorias a pollos, a humanos y viceversa. También viene en diferentes variaciones: influenza A, B, C y D. Las dos primeras son las más comunes y son las que se usan en la vacuna.

En los primeros años, los científicos crearon la vacuna basándose en muchos menos datos. Hoy en día, predicen qué cepas aparecerán en los Estados Unidos y otros países del hemisferio norte mediante el uso de una combinación de métodos, incluido el uso de datos recopilados de grandes muestras en el hemisferio sur, donde la temporada de gripe alcanza su punto máximo durante los meses de verano.

Hoy en día, las vacunas contra la gripe contienen tres o cuatro cepas de influenza A y B que los científicos creen que es más probable que se propaguen en el próximo mes. Incluso si la mancha no coincide exactamente, puede transmitir una protección parcial. Sin embargo, a pesar de todos los avances, la selección de la cepa de influenza sigue siendo una ciencia inexacta.

La efectividad de una vacuna contra la gripe puede variar ampliamente. En 2014-15, se estimó que la vacuna funcionaba solo para el 23 por ciento de las personas, pero en el año anterior fue del 51 por ciento.

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Lo que hacemos es en parte arte y en parte ciencia, dice Morse. La gripe sigue siendo uno de los virus más complejos con los que nos enfrentamos y nadie puede decirle con certeza cuál será la cepa de este año hasta que aparezca. Parece tan prosaico, tan mundano y, sin embargo, desafía todos nuestros intentos de predicción.

Jeffrey Shaman, profesor asociado en Ciencias de la Salud Ambiental, ha adaptado las técnicas utilizadas en el pronóstico del tiempo para producir estimaciones de brotes de gripe en tiempo real y basadas en la ubicación. Aunque la tecnología no se utiliza en la selección de cepas, el pronóstico puede promover una mayor vacunación entre el público. Para los funcionarios de salud, puede informar las decisiones sobre cuántas vacunas y medicamentos antivirales almacenar y, en el caso de un brote virulento, si son necesarias otras medidas, como el cierre de escuelas.

La gripe nunca me sorprende, dice Melissa Stockwell, profesora asociada de Población y Salud Familiar y Pediatría. También es un virus complicado y, a diferencia de otras vacunas en las que podemos recibir una serie de dosis y tener una protección prolongada, tenemos que recibir una nueva dosis cada año.

El trabajo reciente de Stockwell ha consistido en adaptar nuevas tecnologías para examinar las infecciones respiratorias, educar a las personas sobre el tratamiento y recordarles que deben vacunarse. Descubrió que más de una cuarta parte de las personas con gripe no visitan a un médico para recibir tratamiento cuando muestran síntomas. La buena noticia es que los mensajes de texto educativos pueden aumentar las posibilidades de que alguien se vacune contra la gripe.

Ella cree que los conceptos erróneos sobre la vacuna contra la gripe, como la vacuna que enferma a los receptores, están impidiendo que más personas se vacunen. Aumentar la imagen de vacunarse contra la gripe a través de las redes sociales, piensa, podría ser una solución para hacer que la vacuna contra la gripe sea más popular. Una forma de hacer esto, dice, sería adaptando la campaña I Voted para decir que me vacuné contra la gripe para que la gente pueda sentirse orgullosa.

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Porque, si bien las alternativas como el saneamiento de manos y evitar a las personas enfermas pueden ser algo efectivas para prevenir infecciones, nada funciona como una vacuna contra la gripe.

No puede evitar sentarse en el tren y que alguien tosa repentinamente sobre usted, dice Stockwell. La vacuna es realmente la mejor manera de evitar enfermarse.

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Stephen Morse Profesor de Epidemiología en el Centro Médico de la Universidad de Columbia Melissa Stockwell Profesora asociada Pediatría y salud de la población y la familia Jeffrey Shaman Profesor Ciencias de la Salud Ambiental (en el Instituto Internacional de Investigación para el Clima y la Sociedad / Instituto de la Tierra)

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