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Lo que sabemos y aún no sabemos sobre COVID-19

Una mujer y su hija cruzan la calle con máscaras médicas en Washington Heights durante la pandemia de COVID-19. Crédito de la foto: Emily Geraghty a través de Shutterstock

El mundo ha estado viviendo la pandemia de COVID-19 durante casi ocho meses.

Aún se desconoce mucho sobre la enfermedad que ha afectado a 14,8 millones de personas y ha matado a más de 610.000 en todo el mundo, pero cada día trae nuevos conocimientos y desarrollos.

Los expertos de Columbia han estado a la vanguardia de la respuesta internacional a esta crisis. Les pedimos que revisen lo que hemos aprendido hasta ahora y que analicen los desafíos más importantes que tenemos por delante.


La segunda ola

Q: Hemos tenido cierto éxito en aplanar la curva, pero hay señales preocupantes de que las infecciones están aumentando. ¿Ves venir una segunda ola?

A: Si bien algunos estados han avanzado en aplanar la curva de la infección, muchos han informado recientemente de un número récord de casos nuevos. El número diario de muertes por coronavirus en los Estados Unidos aumentó a mediados de julio después de meses de declive a medida que los hospitales en los estados críticos, como Florida y Texas, se llenan de nuevos pacientes. Tengo la esperanza de que suficientes personas usen máscaras y practiquen el distanciamiento social la mayor parte del tiempo y aplanen estas ondas adicionales.

Por otro lado, la gripe española comenzó en el invierno de 1918, se calmó en el verano y regresó con fuerza en el otoño de 1918, en parte debido a mutaciones en las cepas de virus circulantes. No sabemos si las mutaciones en el virus SARS-CoV-2 conducirán a un escenario similar con COVID-19 este otoño. Aunque hemos aprendido mucho sobre este virus en la primera mitad de 2020, todavía quedan muchas incógnitas. Tenemos que esperar lo mejor y estar preparados para lo peor.


Jessica Justman, Profesora Asociada de Medicina en Epidemiología y el Centro Internacional para Programas de Atención y Tratamiento del SIDA en el Centro Médico Irving de la Universidad de Columbia


Señalización de COVID-19 en el campus de la Universidad de Columbia. Crédito de la foto: Eileen Barroso

Aumento de las infecciones entre los adultos jóvenes

Q: ¿Por qué está ocurriendo ahora el aumento en los casos de adultos jóvenes y qué podría significar esto para la dirección del brote en general? ¿Cuáles son los factores de riesgo para esta población por lo demás sana?

A: El número de hospitalizaciones por coronavirus entre los jóvenes de 18 a 29 años es cuatro veces mayor que hace unos meses; el mayor impulso está en el sur y el oeste, donde el virus todavía está aumentando. Sabemos que el comportamiento tiene mucho que ver con el aumento en las personas más jóvenes. Los ancianos, bien conocidos por su mayor riesgo de enfermedad más grave o muerte, tienen más probabilidades de quedarse en casa o ser cautelosos cuando salen.

Los adultos jóvenes, por otro lado, han escuchado que tienen un riesgo mucho menor de padecer enfermedades graves y están más inclinados a correr mayores riesgos. Todo el mundo está cansado de los encierros. Todos hemos visto fotografías de fiestas en la playa con personas en lugares cerrados y congregados en bares abarrotados; estas son invitaciones a desastres. Cuando estamos aburridos y con ganas de volver a la vida normal, es cuando tenemos que tener especial cuidado y tomarnos en serio todas esas precauciones: mascarillas, distanciamiento social, buena ventilación e higiene de manos. Proporcionalmente, los adultos jóvenes tienen un riesgo mucho menor (per cápita) de enfermedad grave o muerte, pero aún pueden infectarse y transmitir el virus a otras personas, a menudo sin saberlo.

Es un juego de números. Si tiene suficientes personas infectadas, aumentará el número de enfermedades graves. También hay una variedad de factores que pueden aumentar la gravedad de la enfermedad incluso en los jóvenes, como la obesidad, el tabaquismo, la inmunidad debilitada, la diabetes y las enfermedades cardíacas, pulmonares o renales; y se producen muertes, incluso en adultos jóvenes. Desafortunadamente, estas historias de terror aumentarán a medida que más jóvenes se infecten. Este no es el momento de bajar la guardia.

el emperador de las enfermedades

Stephen S. Morse, Profesor de Epidemiología y Director, Certificado de Epidemiología de Enfermedades Infecciosas, Escuela de Salud Pública Mailman


Tratamientos y vacunas

Q: ¿Cuál es el cronograma para la vacuna y los tratamientos contra el coronavirus? ¿Cuáles son las etapas de desarrollo de la vacuna?

A: Operation Warp Speed, una asociación público-privada para facilitar el desarrollo de vacunas y medicamentos en los Estados Unidos, ha establecido el objetivo de una vacuna segura y eficaz para enero de 2021. Las vacunas pasan por varias etapas de desarrollo. En la etapa preclínica, las vacunas se prueban en modelos animales de enfermedad para garantizar que brinden una protección sólida sin signos de reacciones adversas. Luego, por lo general, pasan por tres fases adicionales de desarrollo en humanos en las que se trata a un número cada vez mayor de voluntarios con la vacuna para probar la seguridad y la eficacia.

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Hallazgos de David Ho sobre un tratamiento con anticuerpos COVID-19

Actualmente hay más de 100 vacunas en desarrollo, y varias de ellas han completado ensayos en humanos de Fase I (pruebas de seguridad y dosis); algunos que se encuentran en ensayos de Fase II (ensayos en humanos ampliados para probar la seguridad y la dosis); y otros están programados para comenzar ensayos de fase III a gran escala este verano, donde se administra una vacuna a decenas de miles de personas para probar su eficacia.

Lo que no sabemos es el nivel de protección que brindará cada vacuna; si ciertos grupos de edad mostrarán una diferencia en la eficacia de la vacuna; y si la enfermedad aumentará, lo que significa que las personas que reciben la vacuna desarrollan una forma más grave de enfermedad si se infectan (como se ha observado en algunos estudios previos en animales con vacunas contra el SARS-CoV-1).


Alejandro Chávez, profesor asistente de patología y biología celular en el Centro Médico Irving de la Universidad de Columbia


Niños y COVID-19

Q: ¿Por qué algunos niños desarrollan un síndrome inflamatorio por coronavirus?

A: Lo que sí sabemos es que la demografía de MIS-C, o síndrome inflamatorio multisistémico en niños.

Hasta la fecha se han descrito 383 pacientes con MIS-C en la literatura. La edad promedio es de 8 años, siendo el 49 por ciento de los pacientes varones y el 37 por ciento de origen africano. No se han reportado comorbilidades significativas aparte del hecho de que alrededor del 16 por ciento tenían sobrepeso u obesidad. También sabemos que existe una asociación temporal con la altura de la pandemia de COVID-19 y la aparición de tres a cinco semanas después de MIS-C.

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Lo que no sabemos es la etiología y por qué algunos niños desarrollan MIS-C.

La MIS-C parece ser causada por una respuesta inmune retardada y desregulada al coronavirus que de alguna manera se acelera, causando una inflamación que tiene efectos multisistémicos a través de una tormenta de citocinas. El SARS-CoV-2 podría actuar como un desencadenante directo o causar un fenómeno postinfeccioso mediado por anticuerpos IgG. Se sabe que los coronavirus bloquean los interferones que ayudan en la eliminación viral. Esta respuesta retardada al interferón y la posterior carga viral más alta dan como resultado un empeoramiento de la inflamación a través de la liberación incontrolada de citocinas. Se sospecha una predisposición genética, pero aún no se ha dilucidado una teoría unificada de por qué algunos niños en ciertas áreas geográficas desarrollan MIS-C.


Anne Ferris, profesora asistente de pediatría en el Centro Médico Irving de la Universidad de Columbia


Un cartel que anima a lavarse las manos en un baño en el campus de la Universidad de Columbia. Crédito de la foto: Eileen Barroso

Medidas de salud pública

Q: ¿Qué nivel de medidas sociales y de salud pública se deben implementar para prevenir la exposición de alto riesgo a medida que avanzamos?

A: A medida que las comunidades vuelvan a abrir, tendremos que mantener muchas de las medidas sociales y de salud pública que adoptamos durante los últimos meses. Sin una vacuna o cura médica, la represión de la epidemia requiere que cada uno de nosotros haga su parte. Las medidas sociales y de salud pública para COVID-19 han funcionado. No sabemos con precisión cuánto del impacto se debe a qué herramienta. La mayoría de nosotros no comenzamos realmente a distanciarnos físicamente, evitando las reuniones y lavándonos las manos con frecuencia hasta que la pandemia se apoderó de nosotros, justo cuando se emitieron las órdenes de cierre. Y las mascarillas solo se han recomendado para el público en general desde abril, y todavía son polémicas en muchos lugares.

Sabemos que ninguno de estos es suficiente por sí solo y que son más efectivos cuando se usan juntos. Sabemos que pueden ralentizar la transmisión, incluso cuando las personas no saben que están infectadas. Pero solo cuando la mayoría de nosotros los practicamos constantemente. Juntos, pueden mantener las infecciones dentro de números manejables que podemos contener mediante pruebas generalizadas, rastreo de contactos y aislamiento de las personas afectadas.

Algunos críticos han denunciado estas medidas como una violación de la libertad individual. En cambio, deberíamos celebrarlos como la clave para levantar más restricciones imponentes y liberarnos para volver a involucrarnos con cautela en una actividad económica e interpersonal renovada. Es casi seguro que dejar de lado las medidas sociales y de salud pública efectivas antes de que la epidemia esté disminuyendo ha contribuido al aumento del número de casos que se notifican actualmente en gran parte del país.


S. Patrick Kachur, profesor del Centro Médico Irving de la Universidad de Columbia y la Escuela de Salud Pública Mailman


El impacto a largo plazo

Q: ¿Qué sabemos o sospechamos sobre los impactos a largo plazo del COVID-19 en el cuerpo?

A: Los científicos todavía están aprendiendo sobre las muchas formas en que el virus que causa COVID-19 afecta al cuerpo, tanto durante la infección inicial como cuando los síntomas persisten. Los pacientes pueden sufrir efectos a largo plazo, que incluyen daño pulmonar, complicaciones tromboembólicas, daño cardíaco, manifestaciones neurocognitivas e inflamación incontrolada. No todos los pacientes con COVID-19 se recuperan por completo. Cuando se realizó el primer trasplante de pulmón para un paciente con COVID en el Northwestern Memorial Hospital en Chicago, estaba claro que los pulmones de algunas personas nunca se recuperan de la enfermedad. Similar al SARS, que dejó al 30 por ciento de los sobrevivientes con pulmones con cicatrices permanentes, COVID-19 está dejando a varios sobrevivientes con daño pulmonar irreversible.

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Cómo afecta el COVID-19 al cuerpo fuera del pulmón

Entre las complicaciones tromboembólicas más devastadoras de COVID-19 se encuentran los accidentes cerebrovasculares, que pueden ocurrir en pacientes que requieren hospitalización, así como en aquellos con enfermedad leve o moderada. Aunque las tasas de mortalidad son más bajas en las personas más jóvenes que sufren accidentes cerebrovasculares, aproximadamente la mitad de ellas quedan discapacitadas y no pueden regresar al trabajo. También es devastadora la amputación de miembros debido a complicaciones de la coagulación arterial. Los coágulos en las piernas y los émbolos pulmonares pueden provocar problemas a largo plazo, como hinchazón crónica de las piernas, limitación marcada en la actividad física y desafíos para realizar las actividades simples de la vida diaria.

Los pacientes con COVID-19 con afecciones crónicas preexistentes, así como los pacientes previamente sanos, pueden desarrollar daño irreversible al tejido cardíaco y existe una alta incidencia de complicaciones neurológicas en pacientes que requieren hospitalización, incluido el tratamiento de cuidados intensivos. El síndrome de dificultad respiratoria aguda, que puede desarrollarse en pacientes con COVID, se asocia con un deterioro cognitivo a largo plazo en aproximadamente uno de cada cinco individuos. Los pacientes también pueden desarrollar un proceso inflamatorio tardío que resulte en trastornos como el síndrome inflamatorio multisistémico pediátrico, con un riesgo esperado de complicaciones miocárdicas y vasculares en los próximos años; Síndrome de Guillain-Barré, con parálisis; anemia hemolítica autoinmune; y un número creciente de otros síntomas autoinmunitarios.


Daniel Griffin, Instructor de Medicina Clínica e Investigador Científico Asociado del Centro Médico de la Universidad de Columbia


COVID-19 y trastornos psiquiátricos

Q : ¿Qué sabemos sobre COVID-19, depresión y trastornos psiquiátricos?

A: Sabemos que la pandemia ha tenido un efecto profundo en la salud mental de las personas infectadas y en la comunidad en general, y que el impacto y los efectos psicológicos de la crisis del COVID-19 difieren para cada generación. Un estudio realizado por los CDC en la primavera de 2020 reveló que aproximadamente un tercio de los estadounidenses tienen ansiedad o depresión clínicamente significativa, un aumento de tres a cuatro veces en comparación con el mismo período del año pasado; los grupos de edad más jóvenes (18-29 años) y los de comunidades minoritarias tenían las tasas más altas.

A partir de estudios previos de MERS y SARS, sabemos que existe una mayor incidencia de deterioro cognitivo, depresión, ansiedad e insomnio en la fase aguda de la infección y de PTSD en la fase posterior a la infección. Si bien los efectos agudos en la salud mental del COVID-19 están comenzando a ser claros, los impactos a largo plazo en el sistema nervioso central tomarán tiempo para ser descubiertos; Las manifestaciones neuropsiquiátricas pueden surgir mucho después de que se haya contenido el virus.

Hay varias razones por las que las infecciones graves pueden tener consecuencias psiquiátricas, incluidos los efectos directos del propio virus en el sistema nervioso central; el impacto de la respuesta inmune humana a la infección (citocinas inflamatorias, autoinmunidad posinfecciosa); y el impacto de las intervenciones (intubación prolongada y uso de sedantes).

Pero hay otros factores a considerar. Por ejemplo: ¿Cuánto del aumento de la ansiedad y la depresión se debe a los efectos del virus en sí frente a los efectos colaterales de la pandemia: aislamiento social, pérdidas personales, inseguridad económica, miedo a la infección y la muerte e incertidumbre sobre el futuro?

Los investigadores de Columbia están tratando de aprender más de los estudios neuropsiquiátricos e inmunológicos que rastrearán la salud de los sobrevivientes de COVID-19 desde la niñez hasta la vejez. Mientras tanto, los médicos deben estar atentos a los efectos agudos y potenciales a largo plazo del virus en la salud mental, como la depresión, la fatiga, los problemas cognitivos y el trastorno de estrés postraumático. Los sistemas de salud mental de todo el país han establecido equipos de respuesta y alcance rápidos. CopeColumbia, por ejemplo, brinda servicios de salud mental y capacitación en resiliencia a todos los miembros de la comunidad del Centro Médico Irving de la Universidad de Columbia.

limón v. kurtzman

Brian A. Fallon, profesor de psiquiatría clínica y director del Centro de Investigación de Enfermedades Transmitidas por Garrapatas y Lyme en el Centro Médico Irving de la Universidad de Columbia


Etiquetas Salud Investigación sobre coronavirus

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